"Als er 1 persoon moest deelnemen, was het zeker een politicus"

"Als volksvertegenwoordiger heb ik bewust gekozen voor dit programma. Het is geen entertainmentprogramma en het was zeker geen plezierreis." Zo reageert Zuhal Demir (N-VA) in "De ochtend" op de kritiek op haar deelname aan het Vier-programma "Terug naar eigen land".

Demir miste daardoor begin dit jaar twee zittingen en dat werd haar niet door iedereen in dank afgenomen. De politica, die ook voorzitter is van het Agentschap Integratie en Inburgering, vertrok vanuit Erbil in Irak en legde (samen met komiek Bert Gabriëls en Veroniek Dewinter, dochter van Filip Dewinter) de tocht van vluchtelingen naar Europa af.

"Dit was een unieke kans. Als er 1 persoon moest deelnemen, was het zeker een politicus, denk ik", zegt Demir.  "Ik word betaald om goede wetten te maken en om een oplossing te vinden voor de vluchtelingencrisis. Als ik de kans krijg, dan is het niet meer dan normaal dat ik ga kijken waarom al die vluchtelingen naar Europa willen komen."

Demir benadrukt dat ze tijdens de tocht veel geleerd heeft. "De oplossing is niet: alle vluchtelingen toelaten tot Europa. Het probleem moet opgelost worden, maar ik denk dat we veel meer daar, in die regio, in de vluchtelingenkampen moeten investeren want dat is één en al ellende."

"De reis heeft mijn visie bevestigd. Ik wilde mijn politieke standpunten daar ook aftoetsen, maar ik ben gesterkt in mijn visie. Wat ik daar geleerd heb, zal mijn parlementair werk ten goede komen. Ik beschouw het ook als een onderdeel van mijn parlementair werk omdat het geen entertainmentprogramma is. Dit was, zowel fysiek als mentaal, heel hard, en ik heb er als politicus ook veel van opgestoken." De vergelijking met de deelname van Flor Koninckx aan "Stanley's route" vindt de politica dan ook ongepast. Toen had haar partij kritiek op Koninckx omdat hij afwezig was in het parlement. "Dat was entertainment, dit is een docureeks", zegt ze.

"Als politicus moet je media opzoeken om stemmen te halen"

In een opiniestuk voor Knack ging Demir gisteren zelf al in op het argument dat ze mediabekendheid aan dit programma overhoudt. "Dat snijdt hout", zegt ze. "Als politicus moet je de media opzoeken om stemmen binnen te halen. Ik schaam me daar hoegenaamd niet voor. Ik beschouw het als een onderdeel van mijn werk en geniet er ook vaak van. Maar dan nog is het een stuk makkelijker om dat doel te bereiken via een lichtvoetig programma, dan via "Terug naar eigen land"."

Begin vorig jaar trok Zuhal Demir ook al de aandacht naar zich toe door een opvallend media-optreden: een interview in P-Magazine met een fotosessie in uitdagende kledij die had plaatsgevonden in de gangen van het parlement.