British Library brengt verborgen tekening Leonardo da Vinci aan het licht

De British Library in Londen heeft een figuurtje tevoorschijn getoverd dat Leonardo da Vinci vijfhonderd jaar geleden heeft getekend en dat later is uitgewist. De instelling deed dat aan de hand van "multispectral imaging".

Een wazige veeg, als een vetvlek. Dat is te zien op folio 137v van de zogenoemde Codex Arundel 263, een bundel teksten en schetsen van de hand van Leonardo da Vinci (1452-1519) die de British Library in bewaring heeft. De naam van de codex verwijst naar Thomas Howard, de 14e graaf van Arundel die de folio's in de 17e eeuw verzamelde.

De meeste documenten dateren van 1508 en behandelen uiteenlopende onderwerpen als mechanica, astronomie, optica, architectuur en de vlucht van vogels. Da Vinci schreef ze in het Italiaans in zijn kenmerkende linkshandige spiegelschrift.

Normaal is folio 137v samen met folio 136r in een vitrinekast tentoongesteld, maar om de ware toedracht van de vreemde vlek te achterhalen, besloot de British Library de pagina's aan een analyse met "multispectral imaging" te onderwerpen. Daarbij scant een computer de folio's met verschillende soorten licht, gaande van zichtbaar licht tot uv-licht en infraroodlicht. Die laatste zijn voor het menselijke oog onzichtbaar.

Het resultaat was verbluffend: onder het licht tekenden zich de duidelijke contouren van een menselijke figuur af die Da Vinci ooit heeft getekend op de plek waar zich vandaag de vlek bevindt.

Waarom Da Vinci de tekening op die plek heeft gemaakt en waarom die later weer is uitgewist, is niet duidelijk. Volgens Da Vinci-expert Martin Kemp is de figuur mogelijk één van de zogenoemde "vluchtige beelden" die her en der in zijn werk opduiken.

Het is niet de eerste keer dat "multispectral imaging" schatten in documenten aan het licht brengt. Vorig jaar kon de British Library met succes de quasi-onleesbare tekst van de zogenoemde "verbrande Magna Carta" achterhalen aan de hand van deze techniek.