Warm onthaal voor bemanning Leopold I na missie van 4 maanden

Het Belgische fregat Leopold I is na een missie van bijna vier maanden opnieuw aangekomen in de haven van Zeebrugge. Het schip heeft een dubbele missie achter de rug, eerst werd het ingezet in de vluchtelingencrisis en vervolgens moest het een Frans vliegdekschip beschermen. Aan de kade stonden vrienden en familieleden de bemanning op te wachten.

De Leopold I vertrok begin oktober richting Middellandse Zee. Voor de kust van Libië speurde het schip in een gezamenlijke missie van 22 landen naar vluchtelingen op zee. De militairen konden 258 mensen redden en ze pakten 4 mensensmokkelaars op.

"Het geeft een goed gevoel dat je kan helpen. En we zijn tevreden dat we toch enkele van de mensen die veel geld verdienen met het leed van de vluchtelingen, eruit hebben kunnen halen", zegt De Maesschalck. "Dat heeft ons blij gemaakt."

Bescherming vliegdekschip

Vanaf midden november werd de Leopold I ingezet om het Franse vliegdekschip Charles de Gaulle te escorteren en te beschermen. Dat werd ingezet door de Fransen in de strijd tegen terreurbeweging IS in Syrië en Irak. Het was de eerste keer dat een Belgisch fregat is ingezet voor de bescherming van een vliegdekschip in een gevechtsoperatie.

Wat houdt zo'n missie precies in? "Samen met andere schepen bouwen we een zone op rond het vliegdekschip. Andere schepen en vliegtuigen die de zone binnenkomen, worden geïdentificeerd en waar nodig op afstand gehouden, zodanig dat het vliegdekschip zijn missie kan uitvoeren."

"Fier op wat we gerealiseerd hebben"

De militairen zijn enkele keren kort aan wal geweest, maar in totaal brachten ze bijna 100 dagen door op zee. "We zijn zeer fier op wat we gerealiseerd hebben", zegt De Maesschalck. "Het was een zware missie, maar ze is prima verlopen. We hebben getoond wat we kunnen."

En nu? "Eerst zorgen dat we veilig aanmeren en dan terug naar de familie. Het geeft een bijzonder leuk gevoel om terug te zijn na al die tijd."