Lid van Amerikaans Hooggerechtshof doorbreekt na 10 jaar de stilte

Clarence Thomas, een rechter in het Amerikaanse Hooggerechtshof, heeft een einde gemaakt aan zijn legendarische stilzwijgen. Vandaag heeft hij vriend en vijand verbaasd door voor het eerst in tien jaar het woord te nemen tijdens een zitting.

De rechter gaf commentaar in een zaak over individueel wapenbezit. Het Hooggerechtshof behandelde namelijk de vraag of het recht op wapendracht kon worden opgeheven wegens een veroordeling voor huishoudelijk geweld.

"Dat is een klein misdrijf", zo sprak hij plots de advocaat van de federale overheid aan. "Het schort een grondwettelijk recht op. Kunt u mij een ander domein noemen waarin een klein misdrijf een grondwettelijk recht opschort? "

Thomas werd in 1991 door toenmalig president George Bush sr. als rechter in het Hooggerechtshof aangesteld. Hij geldt, net als de onlangs overleden rechter Antonin Scalia, als een oerconservatief die vasthoudt aan de oorspronkelijke betekenis van de grondwet. Hij is ook de enige Afro-Amerikaanse rechter in het Hooggerechtshof.

Maar hij is vooral bekend omdat hij de enige magistraat is die nooit zijn mond opent tijdens de debatten van de hoogste federale rechtsinstantie in de Verenigde Staten. Nauwelijks een week geleden publiceerde de Amerikaanse nieuwszender CNN op zijn website nog een artikel naar aanleiding van de tiende verjaardag van Thomas' laatste tussenkomst, op 22 februari 2006.

In de loop van de jaren heeft Thomas al meerdere reden voor zijn zwijgzaamheid naar voren gebracht. Zo haalde hij aan dat "de essentie van het werk" via geschreven argumentaties gebeurt.