Astronauten terug op aarde na recordverblijf van 340 dagen in ISS

De Amerikaanse astronaut Scott Kelly en de Russische kosmonaut Michail Kornienko zijn vanmorgen geland op aarde na een verblijf van 340 dagen in het internationaal ruimtestation ISS. Ze bleven dubbel zo lang als gewoonlijk in de ruimte om de gevolgen daarvan op hun lichaam te bestuderen.
Scott Kelly wordt weggedragen vlak na de landing.

De Sojoez-capsule met Kelly en Kornienko landde om 5.26 uur in de steppen van Kazachstan. Kelly heeft nu enkele records op zijn naam staan. Met 340 dagen is hij de Amerikaan die het grootste aantal opeenvolgende dagen in de ruimte heeft verbleven. Het wereldrecord is van de kosmonaut Valeri Poljakov, die in de jaren 90 437 dagen in het ruimstation Mir zat.

Kelly is voortaan ook de Amerikaan die het langst in de ruimte heeft verbleven. Met al zijn missies samen komt hij aan 540 dagen. Maar ook dat record staat op naam van een Rus, Gennadi Padalka, die 879 dagen in de ruimte is geweest.

Op naar Mars

De lange ruimtetrip van Kelly en Kornienko (foto) brengt een mogelijke reis naar Mars een stap dichterbij. De missie was een experiment om de effecten van langdurige gewichtloosheid te bestuderen op het menselijk lichaam.

Een ruimtereis is immers geen pretje voor onze gezondheid. Zo gaat spiermassa verloren door het gebrek aan zwaartekracht. Het zicht van astronauten gaat erop achteruit en slapeloosheid komt vaak voor. Als we ooit mensen naar Mars willen sturen -een reis die enkele jaren duurt- is het belangrijk om te weten wat zo'n jarenlange ruimtereis doet met het lichaam, en hoe we die kwalen kunnen verhelpen.

Gewoonlijk duurt het verblijf van astronauten van het ISS maar zes maanden. De NASA gaat nu analyseren wat de impact is geweest van een jaar in de ruimte. Dat gaat even duren. De resultaten van het onderzoek zullen ten vroegste over zes maanden worden gepubliceerd, aldus de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie.

Tweelingbroer

In het onderzoek is een belangrijke rol weggelegd voor Mark Kelly, de tweelingbroer van Scott Kelly en een voormalige astronaut. Gedurende de ruimtemissie werden bij beide Amerikanen, de ene op aarde en de andere in de ruimte, geregeld stalen genomen van bloed, urine, stoelgang en speeksel. Die zullen worden vergeleken om te kijken of er nu grotere verschillen zijn op vlak van bijvoorbeeld darmbacteriën of DNA-schade.

De verwachting is dat Scott Kelly door de effecten van het lange ruimteverblijf sneller verouderd is dan zijn broer, maar dat moet dus nog worden geanalyseerd.

De astronaut vertelde vorige week nog aan de pers dat hij makkelijk nog 100 dagen extra in het ISS zou kunnen blijven. "Fysiek voel ik me vrij goed", zei hij. "Het moeilijkste is het geïsoleerd zijn van de mensen beneden die belangrijk zijn voor jou. Er is een verlies aan connectie en dat is een uitdaging."