Chinees defensiebudget stijgt met "slechts 7 procent"

China zal dit jaar 155 miljard dollar investeren in defensie. Dat is ergens tussen de 7 en 8 procent meer dan vorig jaar en de kleinste stijging in zeven jaar. De terugval van de economische groei vertaalt zich nu ook in defensie, al zijn er ernstige twijfels over de correctheid van die cijfers.

De aankondiging uit Peking komt enigszins als een verrassing. De voorbije jaren steeg het defensiebudget steevast met "'double digit"-cijfers, nu zou dat slechts tussen de 7 en 8 procent zijn. Sinds 2000 is het slechts drie keer gebeurd dat het Chinese geld voor defensie met minder dan 10% steeg.

Uiteraard heeft dat te maken met de terugval van de economische groei die nu lager dan 7 procent is. Blijkbaar moeten nu ook de defensieplanners in Peking de tering naar de nering zetten en dat tegen de achtergrond van stijgende spanningen in Oost-Azië.

Hoe dan ook blijft een defensiebudget van 155 miljard dollar nog altijd erg groot, al is dat slechts een derde van dat van de Verenigde Staten. Veel analisten denken overigens dat het officiële defensiebudget "pure fictie" is. Veel uitgaven, vooral in hoogtechnologisch onderzoek, worden geheim gehouden.

Strategische shift naar zee en lucht

Opvallend is evenwel de realiteit achter de cijfers. Zo wordt het leger met 300.000 manschappen ingekrompen tot twee miljoen soldaten. Dat is nog altijd het grootste leger ter wereld. Er wordt vooral gehakt in het landleger, nog altijd goed voor ruim 70% van wat officieel het "Volksbevrijdingsleger" heet.

Peking wil duidelijk meer inzetten op marineschepen, onderzeeërs en vliegtuigen en meer hoogtechnologische wapens. Dat heeft uiteraard alles te maken met de territoriale conflicten in de Oost- en de Zuid-Chinese Zee, waar China eilandjes en atollen opeist die ook geclaimd worden door Japan, Vietnam en de Filipijnen. China wil ook een dreiging handhaven tegenover Taiwan.

Het is overigens niet enkel China dat meer investeert in defensie. Japan heeft dit jaar een recordbedrag van 41,4 miljard dollar vrijgemaakt voor defensie, net als India. Vietnam -dat rechtstreeks met China in de clinch gaat in de Zuid-Chinese Zee- heeft het defensiebudget verdriedubbeld sinds 2009 en heeft nieuwe Russische duikboten gekocht. Ook de Filipijnen spenderen fors meer aan  hun maritieme verdediging.