"Meet the Drumpfs": de kleurrijke familie­geschiedenis van Donald Trump

Donald Trump heeft het niet begrepen op immigranten. Dat is wel duidelijk. Toch is hij zelf de kleinzoon van iemand die zijn geluk ging zoeken in Amerika. Grootvader Frederick Trump (of was het Friedrich Drumpf?) was een van de vele Duitsers die eind 19e eeuw naar de VS trokken. Een blik op de kleurrijke familiegeschiedenis van "The Donald".
Kallstadt, het plaatsje in Duitsland waar de Trumps vandaan komen.

Kallstadt, een klein dorpje van zo’n 1.200 inwoners in het westen van Duitsland, niet ver van de Franse grens. Daar liggen de wortels van de familie Trump. In 1869 ziet Friedrich Trump er het levenslicht, het zesde kind in een arm gezin. Zijn ouders Christian Johannes Trump en Katharina Kober werken in de wijngaard van de familie.

De Trumps leven al generaties lang als wijnbouwers in Kallstadt, maar de jonge Friedrich wil een ander leven. Hij volgt een opleiding als barbier, maar ook dat kan hem maar matig boeien. In 1885 vertrekt de 16-jarige jongeman naar Amerika. Volgens de legende vertelt hij niets over zijn plannen aan zijn ouders en laat hij enkel een briefje achter op de keukentafel.

Het is de periode dat veel Duitsers en andere Europeanen een beter leven zoeken in Amerika, het land van belofte. Friedrich komt aan in New York in oktober 1885. In zijn registratieformulier geeft hij als beroep “landbouwer” op. De eerste jaren werkt hij als barbier in New York en woont hij in sjofele appartementjes met zijn zus en schoonbroer. In 1891 verhuist hij naar de andere kant van het land, naar Seattle, maar daarover later meer.

Drumpf, Trumpf, Trump

De roots van de Trump-familie zijn goed gedocumenteerd, maar toch is er over de spelling van de familienaam onduidelijkheid. Enkele dagen geleden lanceerde de Amerikaanse talkshowhost John Oliver de campagne “Make Donald Drumpf again”. Zijn redenering: de naam “Drumpf” -wat de oorspronkelijke familienaam zou zijn- is heel wat minder imposant dan “Trump”. “Drumpf heeft gewoon niet dezelfde link met succes en zelfvertrouwen als Trump”, aldus Oliver.

Maar klopt dat eigenlijk? De bron van Oliver is biografe Gwenda Blair, die twee boeken heeft geschreven over Donald Trump en zijn familie. In haar boek uit 2000, “The Trumps: Three generations that built an empire”, schrijft ze dat Hanns Drumpf, een advocaat, zich in 1608 vestigde in Kallstadt. Ergens tijdens de chaotische 17e eeuw, waarin de regio geteisterd werd door de bloedige Dertigjarige Oorlog, zou de naam veranderd zijn in Trump.

Volgens andere bronnen bleef de naam Drumpf veel langer in de familie en was het Friedrich die na zijn aankomst in de VS de naam Trump aannam. Er zijn echter geen officiële documenten die een naamsverandering aantonen. Om de verwarring compleet te maken: de ambtenaar die de 16-jarige Friedrich registreerde bij zijn aankomst, schreef “Friedrich Trumpf”. In 1896 was dat in elk geval het meer Engels klinkende “Frederick Trump” geworden, zo kunnen we afleiden uit zijn naturalisatiepapieren.

Conclusie: dat de naam van de Trump-familie in het verleden Drumpf was, is zeer waarschijnlijk, maar wanneer de naamsverandering juist plaatsvond, is onduidelijk. Donald Trump zelf heeft het in zijn boek “Trump: Think like a billionaire” (2004) over een “goeie beslissing” van zijn voorvaderen. “Drumpf Tower zou veel minder catchy klinken”, erkent hij.

Alcohol, gokken en prostitutie

Terug naar het verhaal van grootvader Frederick Trump. Die neemt in Seattle een klein restaurant over, “The Poodle Dog”, gelegen in het groezelige deel van de stad. Naast drank en eten biedt het restaurant “private kamers voor dames” aan, een in die tijd gangbaar eufemisme voor prostitutie. In 1894 opent Trump ook een hotel in Monte Cristo, een klein stadje vlak bij Seattle waar net een mijn geopend is. Hij biedt de mijnwerkers wat ze vragen: drank, eten en vrouwen.

Enkele jaren later bereikt het nieuws Seattle dat er in het noorden van Canada, aan de grens met Alaska, goud is gevonden. De Klondike Gold Rush is begonnen. Ook bij Trump breekt de goudkoorts uit. Hij ziet een kans om veel geld te gaan verdienen en verkoopt zijn bezittingen in Seattle om in het spoor van de goudzoekers naar Canada te trekken.

Trump is intussen Amerikaans staatsburger geworden. Iets wat in die periode nog snel en makkelijk kan. Hij gaat niet naar Canada om zelf schop en houweel te hanteren. Als ondernemer beseft hij dat er meer te verdienen valt met de goudzoekers zelf. Trump opent enkele restaurants en hotels op de gevaarlijke route die de goudzoekers volgen naar het noorden.

Reizigers kunnen in de hotels van Trump niet alleen eten, drinken en slapen. Er kan ook gegokt worden en er zijn opnieuw “privékamers”. “Het is het beste restaurant in de stad”, schrijft een journalist van de lokale krant Yukon Sun in april 1900 over “The New Arctic Restaurant and Hotel”, dat Trump uitbaat in het nu verlaten stadje Bennett. “Maar ik zou respectabele dames afraden om er te slapen.” Of Trump zelf de prostitutie organiseert of enkel kamers aanbiedt, is niet duidelijk.

Trump is zo slim om al zijn investeringen op tijd te verkopen. Hij doet dat net voor de Gold Rush ten einde is en de lokale autoriteiten hun plannen uitvoeren om komaf te maken met drankmisbruik, gokken en prostitutie. De ondernemer is zo een van de weinigen die veel geld verdienen aan de Gold Rush. Van de ongeveer 100.000 mensen die hun geluk gingen zoeken in Canada, blijven de meesten berooid achter.

Het had helemaal anders kunnen lopen

In 1902 reist Frederick Trump naar Kallstadt om er te trouwen met de 11 jaar jongere Elizabeth Christ, zijn voormalige buurmeisje. Hij neemt haar mee naar New York, waar Trump aan de slag gaat als hotel- en restaurantmanager. Elizabeth kan echter niet wennen aan het leven in Amerika en in 1904 keren ze met hun pasgeboren dochtertje terug naar Kallstadt, met de bedoeling er te blijven.

Het had dus heel anders kunnen lopen met de Trumps. Maar de terugkeer naar Duitsland loopt al snel fout. De Duitse autoriteiten merken op dat Frederick vertrokken is voor hij zijn legerdienst kon doen. Hij probeert nog te onderhandelen en biedt de stad geld aan, maar het mag niet baten. Trump krijgt zijn Duitse staatsburgerschap niet terug en moet het land verlaten.

Gedwongen terug naar New York dus, waar het koppel twee zonen krijgt, Fred (1905) en John (1907). Frederick Trump werkt intussen als kapper en manager van hotels en restaurants. Hij heeft wat geld achter de hand om te investeren en in 1910 ziet hij een nieuwe gouden kans. Hij koopt enkele eigendommen in de wijk Queens, het prille begin van het vastgoedimperium van de Trumps.

De zaken gaan goed, maar Trump kan er niet lang van profiteren. In 1918 wordt hij een van de slachtoffers van de wereldwijde epidemie van de Spaanse griep. Hij is amper 49 jaar oud. Het vastgoedbedrijf gaat voort onder de naam “Elizabeth Trump & Son”. De zoon is de 13-jarige Fred C. Trump, die de zaak later zal uitbouwen tot een miljoenenimperium.

Liever Zweedse roots

Fred Trump maakt als kind de anti-Duitse sfeer mee in de VS ten tijde van de Eerste Wereldoorlog. Het zal een diepe indruk op hem nalaten. Als de anti-Duitse gevoelens in de aanloop naar WO II opnieuw toenemen, hangt hij het verhaal op dat zijn familie afkomstig is uit Zweden. Een verhaal dat hij zal volhouden tot in de jaren 80 en dat in die periode ook wordt herhaald door Donald Trump. Later erkent die zijn Duitse roots wel. Hij zegt zelfs dat hij er trots op is.

Fred trouwt in 1936 met de Schotse immigrante Mary Anne MacLeod, geboren op het eiland Lewis, een van de Hebriden. Het koppel krijgt vijf kinderen, onder wie Donald Trump, die geboren wordt in 1946. Er is dus niet enkel een Duitse, maar ook een Schotse kant van de familie.

Fred Trump is een zuinige, hardwerkende en eerder onopvallende man. Zoon Donald, die eind jaren 60 in het bedrijf stapt, is met zijn flamboyante en agressieve stijl helemaal het tegenovergestelde. Fred staat er daarnaast voor bekend buigzaam om te springen met de regels als er geld te verdienen valt. Hij wordt er ook verschillende keren van beschuldigd zwarten en latino’s systematisch te weigeren als huurders. En dat doet dan weer denken aan de recente beschuldigingen aan het adres van de mogelijk volgende president van de VS.

*Voor het levensverhaal van Friedrich Trump hebben we ons in grote lijnen gebaseerd op het boek “The Trumps: Three generations that built an empire” van Gwenda Blair.