Gigantische ijsberg dreigt van Antarctica af te breken

Een scheur in de Nansen ijsplaat aan de rand van Antarctica is de voorbije twee jaar aanzienlijk gegroeid. Dat meldt NASA. Mogelijk breekt binnenkort een gigantische ijsberg van het continent af.

Antarctica is omgeven door verschillende gigantische ijsplaten die tegen het continent aanschurken. Eén daarvan is de Nansen ijsplaat, een gigantisch ijsveld van 35 bij 50 kilometer.

Op 26 december 2013 heeft de Operational Land Imager (OLI) van de Landsat 8 satelliet een scheur in de ijsplaat ontdekt (eerste foto onder). Op 16 december jongstleden heeft de OLI dezelfde plek nogmaals gefotografeerd (tweede foto onder). Daaruit blijkt dat de scheur aanzienlijk groter is geworden. Intussen strekt ze zich over quasi de hele breedte van de Nansen ijsplaat uit, zo meldt NASA. Op sommige plekken is ze tot 90 meter breed (derde foto onder).

Satellietbeelden van begin deze maand tonen aan dat de ijsberg nog steeds aan de ijsplaat vast hangt. Vraag is hoe lang dat nog zo blijft. Hoewel de arctische winter weldra intreedt, betekent dit niet dat alles voor enkele maanden vastvriest. Sterke winden kunnen voorkomen dat het zeewater bevriest. Ook tijdens de winter kan de ijsberg dus verder afscheuren.

Als dat gebeurt, is dat slecht nieuws voor de stijging van de zeespiegel. De ijsplaten rond Antarctica voorkomen dat sneeuw en ijs van het binnenland naar zee afglijdt en daar smelt. Als ze afbreken, verdwijnt deze buffer. De ijsberg zelf heeft amper een invloed op het zeeniveau, zelfs als hij smelt.