"Schedel van Shakespeare werd wellicht gestolen"

In Groot-Brittannië zijn onderzoekers tot de conclusie gekomen dat de schedel van de beroemde toneelschrijver William Shakespeare wellicht gestolen is. Een hoogtechnologisch onderzoek bevestigt daarmee een rapport van 137 jaar geleden, dat destijds werd afgedaan als fictie.
AP2006

Shakespeare ligt begraven in de Holy Trinity Church in Stratford-upon-Avon, in het Engelse graafschap Warwickshire. Het graf is nu voor het eerst onderzocht door middel van een GPR-systeem, een soort bodemradar die door de grond heen kan kijken. Wetenschappers konden daardoor het graf onderzoeken zonder het open te moeten gooien.

De onderzoekers merkten "een rare misvorming aan het hoofd" op.  Gecombineerd met het oude verhaal over de diefstal, lijkt het voor archeoloog Kevin Colls van de universiteit van Staffordshire "zeer waarschijnlijk dat de schedel zich niet meer in het graf van Holy Trinity bevindt."

Volledige zekerheid is er evenwel niet, daarvoor zijn er niet voldoende harde bewijzen.

"Niet begraven in een doodskist"

Archeologen richtten hun blik ook op St Leonard's Church in Worcestershire, zowat 25 kilometer verderop, waar volgens een legende de echte schedel van Shakespeare zou liggen in een verzegelde crypte. Onderzoek wees echter uit dat de schedel toebehoort aan een onbekende vrouw van rond de 70.

Shakespeare leefde van 1564 tot 1616. Volgens de bevindingen van de archeologen zou hij niet een doodskist begraven zijn (er zijn geen sporen van nagels gevonden), maar wellicht gewikkeld in een soort lijkwade.

Verder blijkt zijn graf veel langer dan de korte grafsteen doet vermoeden. Het steekt naar het westen uit aan de kant van het hoofd. Shakespeare en andere familieleden werden niet begraven in een groot familiegraf in een soort ondergrondse kelder, maar gewoon in ondiepe graven onder de kerkvloer.

400 jaar na dood van Shakespeare

De oudste verhalen over een diefstal gaan terug tot 1879. Trofeejagers zouden de schedel geroofd hebben uit het ondiepe graf. Later werden die verhalen afgedaan als fictie, maar nu lijken ze dus toch te worden bevestigd, bijna 140 jaar later.

Het onderzoek is uitgevoerd naar aanleiding van de 400e verjaardag van Shakespeares dood. De documentaire daarover wordt zaterdag uitgezonden op Channel 4.

"Blessed be the man that spares these stones"

Dominee Patrick Taylor van Holy Trinity is niet overtuigd van hoe het nu precies is, en legt zich neer bij die onzekerheid: "We gaan moeten leren leven met het mysterie, omdat we niet precies weten wat er zich onder de steen bevindt. We gaan niet aan het graf raken, zoals Shakespeare wenste."

Dit staat immers op de grafsteen: Good friend, for Jesus' sake forbear, To dig the dust enclosed here. Blessed be the man that spares these stones, And cursed be he that moves my bones. Met andere woorden: gezegend zijn zij die dit graf laten rusten, en vervloekt zijn diegenen die mijn beenderen opgraven.