"Ik vrees voor de geloofwaardigheid van de luchthaven"

De timing was barslecht: net op een ogenblik dat Brussels Airlines en Brussels Airport promotie gaan voeren in Canada, komt het bericht van alweer een staking, Aviapartner deze keer. Arnaud Feist, de CEO van de luchthaven: "Bij een volgende actie vrees ik echt voor de geloofwaardigheid van de luchthaven."

Canadezen zijn vriendelijke mensen, gelukkig maar. Op de promotiereis van Brussels Airlines en Brussels Airport naar Toronto ) sinds deze week is er een lijnvlucht tussen Brussel en Toronto - was er veel begrip voor de moeilijke situatie waarin beide bedrijven zich bevinden na de aanslagen van 22 maart.

Maar tegelijk bleven er vragen over hoe België de toekomst ziet van zijn luchthaven en van zijn “home carrier”. Hoe leg je uit dat de luchthaven van Zaventem binnenkort op volle kracht zal draaien als een stakingsactie al voor de derde keer op korte tijd roet in het eten gooit?

"De luchthaven bevindt zich in een kwetsbare positie"

Arnaud Feist, de CEO van Brussels Airport, oogt moe. Na weken van weinig slaap, veel werk en wellicht nog meer kopzorgen probeert hij het imago van zijn luchthaven opnieuw op te poetsen. Na acties van de politievakbonden en de luchtverkeersleiders was het deze week de beurt aan de bagage-afhandelaars.

“Trop is te veel,” zucht hij nadat hij net een speech gaf om België en Zaventem aan te prijzen in Canada. “Iedereen moet beseffen dat de luchthaven zich in een kwetsbare positie bevindt en dan kunnen stakingsacties veel schade toebrengen. Bij een volgende actie vrees ik echt voor de geloofwaardigheid van onze luchthaven. Hoe kan je reizigers en luchtvaartmaatschappijen overtuigen om voluit voor ons te kiezen als de kans op staking zo groot is.”


In een toespraak voor de Belgisch-Canadese Kamer van Koophandel onderstreept Feist dat de luchthaven op 80% van haar capaciteit werkt en dat de impact van de extra veiligheidsmaatregelen nu minder wegen op de passagiers dan een week geleden.

“Op ongeveer 45 minuten sta je vandaag van de parkeerplaats aan de gate. De politiecontroles zijn gerichter en efficiënter waardoor onze service beter wordt. Ik verwacht bovendien dat we tegen eind juni opnieuw alle vluchten kunnen aanbieden,” legt hij uit.

Dit jaar kijkt Brussels Airport door de aanslagen al zeker tegen een omzetverlies van 80 tot 90 miljoen euro aan. Cijfers die relatief zijn want er zijn ook nog de herstellingskosten en de mogelijke verzekeringsbijdrages zodat de financiële eindbalans van 22/3 nog niet volledig bekend is.

“Brussels Airlines is niet in levensgevaar”

Ook die andere CEO, Bernard Gustin, heeft nachten wakker gelegen, nadenkend over waar zijn luchtvaartmaatschappij Brussels Airlines naartoe ging.

Nog geen week voor de aanslagen maakte hij trots bekend dat Brussels Airlines meer dan 41 miljoen euro winst maakte en klaar was voor een toekomst binnen de Duitse luchtvaartgroep Lufthansa. Vandaag berekent Gustin de impact van 22/3 op zo’n 70 tot 100 miljoen euro.

“Toch geloof ik dat we dit jaar met Brussels Airlines het verlies kunnen beperken. Onze werknemers bewijzen elke dag hoe sterk ze zijn, alleen daarom wil ik de ambities niet bijstellen. We zullen een tiende lange-afstandsvliegtuig in dienst nemen en de beslissing over een nieuwe bestemming valt tegen de zomer.”

Uit cijfers van Brussels Airlines blijkt dat de zakenreizigers en buitenlandse passagiers ook in de maanden mei-juni nog niet massaal present tekenen voor een vlucht via Brussel.

“De Belgen durven opnieuw reizen, maar door de problemen met de infrastructuur en de files op de luchthaven haken veel zakenlui af. Mei en juni kondigen zich nog zwak aan, maar voor juli ben ik optimistisch. Het beste bewijs: Brussels Airlines blijft groeien en opent daarom nu een nieuwe lijn met Toronto."

"Vijf keer per week verbinden we zo de hoofdstad van Europa met de economisch belangrijkste stad van Canada. Een statement dat we de crisis de baas kunnen,” aldus Gustin.
 

Steven Victor Decraene is journalist bij VRT Nieuws en volgt al meer dan 15 jaar de luchtvaartsector. Op uitnodiging van Brussels Airlines en Brussels Airport reisde hij mee naar Toronto voor de opening van de nieuwe lijnvlucht.