Historische brief van Columbus uit 1493 keert naar Italië terug

Een authentieke kopie van een brief van Christoffel Columbus uit 1493 waarin hij over de "ontdekking" van de Nieuwe Wereld vertelt, is opnieuw in Italië. Het document was gestolen uit een bibliotheek in Firenze en bevond zich sinds 2004 ongemerkt in de collectie van de Library of Congress in de VS.
Associated Press
De authentieke kopie van de brief (onder) en de vervalsing (boven).

Acht pagina's. Zo lang is de brief die Columbus in 1493 aan zijn broodheren koning Ferdinand II van Aragon en koningin Isabella van Castilië schreef om hen te vertellen over de Nieuwe Wereld die hij een jaar eerder had "ontdekt". Concreet heeft hij het over de inheemse bevolking, de flora en de fauna.

Destijds zijn dertig authentieke kopieën van de brief gemaakt. Eén daarvan bevond zich al jaren in de Riccardianabibliotheek in Firenze. Tenminste: dat is wat iedereen dacht. Tot het Amerikaanse gerecht in 2012 een tip kreeg dat het exemplaar aldaar eigenlijk een vervalsing was. Het echte document bevond zich in de collectie van de Library of Congress in de VS, zo meende de informant.

De informant bleek niet te liegen: het exemplaar in de Library of Congress bleek sporen van een watermerk van de Riccardianabibliotheek te bevatten dat was uitgewist in een poging te verbergen waar het document vandaan kwam. Onderzoek van de brief in de Riccardianabibliotheek wees tegelijk uit dat dit exemplaar wel degelijk vals was gezien de drukstijl en de paginagrootte niet met het origineel overeenstemde.

"Omgekeerde weg van de reis van Columbus"

De VS heeft het originele document nu aan Italië teruggegeven waar het vandaag is aangekomen. "Vijfhonderd jaar na datum heeft de brief de omgekeerde weg afgelegd van de reis die Columbus heeft gemaakt", zei de Italiaanse minister van Cultuur Dario Franceschini op een persconferentie.

Blijft de vraag hoe het kan dat de Riccardianabibliotheek jarenlang ongemerkt een vervalsing in huis had terwijl de echte brief zich intussen een weg naar de VS wist te banen.

Fulvio Stacchetti, het hoofd van de Riccardianabibliotheek, vermoedt dat de echte brief al in 1950 of 1951 door een vervalsing is vervangen toen de bibliotheek het document aan de autoriteiten in Rome uitleende. Hij zegt dat dit de enige keer was dat de brief zijn bibliotheek heeft verlaten. De brief uit de bibliotheek zelf ontvreemden, is volgens hem onmogelijk omdat bewakers de leeszaal streng in de gaten houden.

De originele brief is naar verluidt in 1990 aan een Zwitserse verzamelaar van zeldzame boeken verkocht. Hierna kocht een andere verzamelaar de brief van hem over tijdens een veiling bij Christie's in New York in 1992. De nalatenschap van de laatste eigenaar maakte de brief uiteindelijk in 2004 over aan de Library of Congress.

De Amerikaanse ambassadeur in Italië John Philips benadrukt dat zowel de Library of Congress als de laatste eigenaar te goeder trouw heeft gehandeld en niet wist dat het om een gestolen document ging. De Italiaanse politie vermoedt dat de brief zowat 1 miljoen euro waard is.

Associated Press
Associated Press