Mars aan de hemel spotten? Deze week is hét moment

Komende week verschijnt Mars groter aan de hemel dan gewoonlijk. De planeet bevindt zich immers op "slechts" 75 miljoen kilometer van de aarde. Dat is de kortste afstand sinds 2005.
De zon, de aarde en Mars.

In een astronomische context is "dicht" een relatief begrip, maar de komende dagen is de term wel degelijk van toepassing. De aarde en Mars staan immers op "slechts" 75 miljoen kilometer afstand van elkaar.

Alles heeft te maken met de baan die de beide planeten afleggen. De aarde is de derde planeet in ons zonnestelsel en heeft een jaar nodig om een baan rond de zon te voltooien. Mars is de vierde planeet en doet er langer over: zowat twee aardse jaren.

Dat betekent dat de twee planeten soms erg ver van elkaar staan. Dit is zo wanneer Mars zich langs één zijde van de zon bevindt en de aarde langs de andere zijde. De omgekeerde situatie komt ook voor. Dan bevinden Mars en de aarde zich allebei langs dezelfde kant van de zon. Op het hoogtepunt staan de zon, de aarde en Mars op één rechte lijn. Dat fenomeen heet "oppositie" en vindt morgen om 13.17 uur onze tijd plaats.

Omdat de baan van de aarde en die van Mars niet rond, maar elliptisch zijn en een andere hoek ten opzichte van de zon innemen, duurt het hierna nog enkele dagen vooraleer de twee planeten elkaar tot op het dichtste punt benaderen. Dat gebeurt op 30 mei.

Het is geleden van 2005 dat de aarde en Mars nog zo "dicht" bij elkaar stonden. Toen bedroeg de afstand "amper" 69 miljoen kilometer. Op 31 juli 2018 doet het duo het nog beter: dan zal de afstand tussen hen "slechts" 57 miljoen kilometer bedragen.

Concreet is Mars de komende dagen helderder dan de ster Sirius aan de hemel te zien. Wie tussen 1 en 2 uur 's nachts naar het zuiden kijkt, kan de planeet makkelijk spotten, mede dankzij de roodachtige gloed. Bij zonsondergang staat Mars dan weer in het Oosten.

Ook Hubble maakt van de gelegenheid gebruik om Mars nader te bestuderen. De ruimtetelescoop heeft de voorbije dagen verschillende foto's van de rode planeet gemaakt waarop details tot 30 kilometer zichtbaar zijn.