Tot 16 jaar cel voor leden terreurcel Verviers

Op het proces in Brussel over de vorig jaar in Verviers opgerolde terreurcel zijn celstraffen uitgesproken van dertig maanden voorwaardelijk tot zestien jaar effectief. De rechtbank oordeelde dat de beklaagden via tussenpersoon Abdelhamid Abaaoud continu contact hadden met verantwoordelijken van IS in Syrië en op die manier aanslagen planden in ons land.

Op het proces in Brussel stonden zestien mensen terecht, negen van hen zijn echter voortvluchtig en dus bij verstek veroordeeld. De rechtbank oordeelde dat drie van hen beschouwd kunnen worden als de leiders van het jihadistische netwerk dat in januari vorig jaar in Verviers werd opgerold. Bij die grootscheepse politieactie kwamen twee verdachten om.

De drie kopstukken, Marouane El Bali, Souhaib El Abdi en Mohamed Arshad, zijn vandaag veroordeeld tot zestien jaar cel. Ze zijn schuldig bevonden aan het plannen van een aanslag die mensenlevens moest kosten. Een vierde, Omar Damache, krijgt acht jaar cel. De twaalf overige verdachten werden schuldig bevonden aan deelname aan de activiteiten van een terroristische groep.

Brussels Airport als mogelijk doelwit

Volgens de rechter bestaat er geen twijfel over dat de terreurcel van Verviers een aanslag wilde plegen in ons land en daarbij zoveel mogelijk slachtoffers wilde maken.

"De luchthaven van Zaventem vormde voor Abaaoud en de leden van de cel van Verviers een doelwit", aldus rechter Pierre Hendrickx. Hamid Abaaoud werd vijf dagen na de terreuraanslagen van Parijs gedood tijdens een vuurgevecht met de politie in Saint-Denis, nabij Parijs.

De rechter verwees in zijn vonnis naar schetsen die werden gevonden op het Griekse schuiladres van Abdelhamid Abaaoud (die later de aanslagen in Parijs coördineerde, nvdr.) en naar de vele wapens en munitie die werden gevonden. Veel verdachten hadden banden met Abaaoud.

Religie als drogreden voor zware gewelddaden

De rechtbank vond het daarbij opvallend dat heel wat van de betrokkenen, spilfiguur Abdelhamid Abaaoud op kop, nauwelijks enige religieuze vorming genoten hadden alvorens ze radicaliseerden maar wel vaak al herhaaldelijk in aanraking gekomen waren met het gerecht.

"Hun zogenaamde religieuze overtuiging is vaak een drogreden om in Syrië en in Europa zware gewelddaden te plegen", klonk het in het vonnis.

Advocaten: "Link met Zaventem ongeloofwaardig"

De advocaten van de verdachten toonden zich teleurgesteld in de uitspraak van de rechtbank. "Het is duidelijk dat de schaduw van de aanslagen in Parijs en Brussel over dit dossier hangt", zei meester Xavier Carrette.

"Die feiten hebben duidelijk grote indruk gemaakt op de rechtbank, die een voorbeeld heeft willen stellen. Ik denk niet dat dat de goede manier is om recht te spreken. Dat deze mensen ook de luchthaven Brussels Airport als doelwit zouden gehad hebben, lijkt me op bitter weinig gebaseerd en ongeloofwaardig."