"Chinese" eilanden binnen bereik Vietnamese raketten

Vietnam heeft de voorbije weken moderne raketten geïnstalleerd op een aantal eilandjes in de Zuid-Chinese Zee. Daardoor vallen een aantal recent gebouwde Chinese militaire installaties in dat gebied nu binnen het Vietnamese vizier. Het pokerspel in de erg omstreden zee gaat zo een nieuwe fase in.

Vietnam wil voorlopig geen commentaar kwijt, maar het nieuws is wel bevestigd door verschillende westerse bronnen. Wel klinkt het in Hanoi "dat we het recht hebben op zelfverdediging en daartoe wapens mogen installeren op elk stuk grondgebied dat ons toebehoort".

Concreet zou Vietnam in alle stilte moderne EXTRA-raketten naar enkele eilandjes van de Spratly-archipel in de Zuid-Chinese Zee hebben overgebracht. Die waren onlangs aangekocht in Israël. Ze hebben een bereik van 150 kilometer en daardoor komen zeven door China geclaimde eilandjes en atollen in de omstreden zee binnen het vizier van Vietnam.

Volgens analisten is de installatie een "game changer" die de Chinezen in de Zuid-Chinese Zee opzadelt met een kwetsbaarheid die er tot nu toe niet was. Het is nu uitkijken hoe China daarop zal reageren. De voorbije jaren heeft China rotsen, atollen en eilandjes in bezit genomen en er militaire installaties, vliegvelden en hangars op gebouwd.

Vietnam wil dat niet zo laten. De voorbije jaren heeft Hanoi zijn marine fors uitgebouwd, onder meer met zes Russische onderzeeërs van het type Kilo. De kwestie ligt heel gevoelig, want in 1988 heeft China een aantal Spratly-eilandjes die in handen waren van Vietnam bezet. Daarbij zijn enkele tientallen Vietnamese militairen gedood.

Groeiende spanning in de Zuid-Chinese Zee

De Vietnamezen lijken dus niet te plooien voor de militaire opbouw van China in de Zuid-Chinese Zee. China eist zowat alle eilandjes, atollen en riffen in die zee op en dat leidt tot conflicten met de Filipijnen, Vietnam, Maleisië, Brunei, Taiwan en Indonesië.

Enkele weken geleden oordeelde het Permanente Hof van Arbitrage, een internationale rechtbank in Den Haag, dat de Chinese claims in strijd zijn met het internationaal zeerecht, een conventie die is ondertekend door Peking. China weigert echter om zich bij die uitspraak neer te leggen.

De Verenigde Staten roepen alle oeverstaten van de Zuid-Chinese of West-Filipijnse Zee op tot kalmte en overleg. Tegelijk houdt de US Navy echter samen met Japanse en Australische marineschepen patrouilles tot vlakbij de door China bezette eilandjes om die claims te ontkrachten. Voor de VS is de vrije scheepvaart op zee een erg belangrijk gegeven.

De Chinese claims zijn echter vrij recent en dateren van op het eind van de jaren 40, toen nog onder het Nationalistische bewind van Chiang Kai-shek. Het huidige communistische regime lijkt de eilandkwestie vooral te beschouwen als een zaak van nationale trots en een middel om de bevolking rond zich te verenigen nu de economie fors minder goed draait.