Bosbranden op Madeira eisen drie levens, toeristen voorlopig niet geëvacueerd

Op het Portugese vakantie-eiland Madeira zijn drie doden gevallen bij hevige bosbranden. De vlammen hebben intussen de hoofdstad Funchal bereikt, al is de toestand nu onder controle. Voorlopig kunnen toeristen er hun vakantie verderzetten.

De bosbranden woeden al twee dagen op Madeira, het Portugese eiland op zo'n 700 kilometer ten westen van Afrika. De skyline van Funchal kleurde afgelopen nacht in een oranje gloed. Het vuur heeft de buitenwijken van de stad bereikt, even was er paniek toen ook het historische centrum werd bedreigd. Verscheidende gebouwen - waaronder een vijfsterrenhotel - zijn uitgebrand.

Zo'n duizend mensen zijn geëvacueerd uit huizen en hotels. Zij worden onder meer opgevangen in een voetbalstadion. Een oudere vrouw liet het leven toen haar huis vuur vatte, niet ver van het centrum van Funchal. De regionale regering bevestigt dat er al drie doden zijn gevallen door de bosbranden.

Op Madeira zijn inmiddels honderden extra brandweerlieden aangekomen om het vuur te bestrijden. Door de steile heuvels, het dichte groen en de sterke wind verloopt dat echter zeer moeilijk. Vandaag zijn de weersomstandigheden wel gunstiger en lijkt de toestand onder controle.

"Ik zie de stad voor mij liggen, tegen de hellingen opgebouwd. Ik zie nergens vuur en ook geen rookwolken die op nieuwe branden zouden kunnen wijzen", getuigt VRT-journalist Lucas Vanclooster ter plaatse. "Ik zie wel een vuile grijze roetpluim die over grote delen van Madeira te zien en te ruiken is. Zelfs op 15 kilometer van hier vallen er af en toe roetflarden uit de lucht."

Het vuur werd kennelijk aangestoken, er zijn twee verdachten gearresteerd. De Portugese premier António Costa spreekt van een nationale ramp. Ook op het Portugese vasteland woeden momenteel overigens enkele honderden bosbranden. In de buurt van Porto zijn verschillende dorpen ontruimd.

Twee Belgische toeristen even geëvacueerd

Op Madeira heeft touroperator Jetair momenteel zo'n 430 klanten zitten. De operator volgt de situatie op de voet en de plaatselijke teams staan paraat om indien nodig te evacueren.

"Gisteravond was de situatie een stuk precairder dan nu. Toen zagen we de bosbranden opschuiven in de richting van de toeristische zones", zegt woordvoerder Pieterjan Rynwalt. "We hebben twee reizigers tijdelijk moeten onderbrengen in een andere locatie. Zij zijn vanochtend kunnen terugkeren omdat de situatie sinds deze ochtend stabiel is."

Momenteel zijn er nog bosbranden in het westen van Madeira, in enkele niet-toeristische zones. Jetair heeft enkele excursies in die regio tijdelijk geannuleerd.