Leiderschapsverkiezingen dreigen Labour te splitsen

Bij de Britse Arbeiderspartij zijn de verkiezingen voor een nieuwe partijleider van start gegaan. De partijleden hebben tot 21 september om op hun kandidaat te stemmen. Labour hoopte de politieke crisis na het dramatische brexit-referendum van juni met een nieuwe leider te kunnen bezweren, maar de leiderschapsverkiezingen lijken de oppositiepartij alleen nog maar verder te verdelen, met het risico op een splitsing.
Jeremy Corbyn en Owen Smith

Sinds gisteren zijn zo'n 650.000 partijleden en sympathisanten van Labour opgeroepen om een nieuwe partijleider te kiezen. De positie van huidig partijleider Jeremy Corbyn, die amper een jaar partijleider is, was in het gedrang gekomen na het brexit-referendum van eind juni. Corbyn kreeg het verwijt van tal van Labour-tenoren dat hij onvoldoende sterk campagne tegen de brexit had gevoerd.

De 67-jarige Corbyn wordt beschouwd als een vertegenwoordiger van het "oude Labour", dat volgens tal van partijmandatarissen te links is. Een Labour dat te links is, dreigt een verlengde oppositiekuur na de eerstvolgende parlementsverkiezingen, en daardoor zou nogal wat politiek personeel een eventuele ministerpost aan zich voorbij kunnen zien gaan.  Desondanks maakt Jeremy Corbyn veel kans om zichzelf op te volgen, want bij de partijbasis is hij wel populair, en het is de basis die doorslaggevend is bij de partijleidersverkiezingen.

Zijn tegenkandidaat is oud-schaduwminister van Werk en pensioenen Owen Smith. De 46-jarige Smith is relatief onbekend, maar ligt wel beter in de markt bij de parlementsleden van Labour. Kezia Dugdale, leider van de Schotse Labour Party, heeft haar steun voor Owen Smith uitgesproken. Volgens haar kan alleen Smith de partij weer verenigen. Ook de Londense burgemeester Sadiq Khan geeft de voorkeur aan Owen Smith , boven Jeremy Corbyn.

Tot 21 september kunnen de partijleden per brief of online hun stem uitbrengen. Op 24 september wordt de winnaar bekendgemaakt, een dag voor de partijconventie in Liverpool begint. Als Corbyn inderdaad langer aan het politieke stuur van Labour mag blijven zitten, rijst de vraag of de Labour-parlementsleden zich daarbij zullen neerleggen.

Linkse Leiders lijken Labour te verdelen

Het is overigens niet de eerste keer dat Labour als oppositiepartij ten prooi valt aan ruzie en verdeling. Na de verkiezingen van Michael Foot als Labour-leider kondigde de zogenoemde "Gang of Four" hun vertrek aan. Roy Jenkins (oud-minister en oud-voorzitter van de Europese Commissie), Shirley Williams (oud-staatssecretaris), David Owen (oud-minister van Buitenlandse Zaken) en William Rodgers (oud-minister), die tot de rechtervleugel van de partij behoorden, vonden dat de partij een te linkse koers ging varen en richtten in 1981 de Social Democratic Party op.

De verdeeldheid ter linkerzijde speelde uiteindelijk in de kaart van de Conservatieven, die met Margaret Thatcher en John Major van 1989 tot 1997 in Downing Street zouden blijven.