Wie zoekt, die vindt: ESA komt Philae op het spoor

De ESA heeft Philae teruggevonden op het oppervlak van komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. Dat meldt de Europese ruimtevaartorganisatie op haar website. Nu ze zijn precieze locatie kent, kan ze de wetenschappelijke informatie die de komeetlander heeft verzameld beter interpreteren.

Het was wereldnieuws op 12 november 2014: na een reis van tien jaar zette Philae voet aan de grond op de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. Tenminste: dat deed de komeetlander twee keer. Eerst raakte hij de komeet op een plek met de naam Agilkia, maar die impact slingerde hem weer de ruimte in. Pas twee uur later daalde hij opnieuw op de komeet neer, deze keer op een plek met de naam Abydos.

Gedurende drie dagen wist Philae allerlei wetenschappelijke gegevens over de komeet te verzamelen en naar Rosetta te sturen. Die moedersonde in een baan rond de komeet stuurde alles op haar beurt naar de aarde door.

Na die drie dagen bleken de batterijen van Philae leeg. In juni en juli 2015 maakte de komeetlander nog twee keer kortstondig contact met Rosetta, nadien bleef het stil.

OSIRIS-camera

Opvallend: waar Philae zich precies op komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko bevond, was al die tijd niet duidelijk. De ESA had dan wel een aantal mogelijke locaties in gedachten, maar de foto's die Rosetta van de komeet maakte, waren niet duidelijk genoeg om uitsluitsel te bieden.

Onder meer door de radiosignalen van Philae te analyseren, kon de ESA de vermoedelijke locatie van de komeetlander terugbrengen tot een precieze locatie. Opnames van de OSIRIS-camera aan boord van Rosetta gemaakt op 2 september jongstleden, bevestigen die denkpiste, zo meldt de ESA op zijn website.

Philae blijkt zich in een donkere spleet te bevinden. Dat verklaart waarom de communicatie met de komeetlander altijd moeizaam is verlopen.

Aftellen

Hoewel de ESA eind juli definitief de stekker uit Philae heeft getrokken om de levensduur van Rosetta te sparen, is het kennen van de exacte locatie van de komeetlander cruciaal. Het stelt de wetenschappers van de ruimtevaartorganisatie in staat om de wetenschappelijke gegevens die Philae heeft verzameld beter te interpreteren.

Philae is dan wel dood en begraven, Rosetta bevindt zich nog steeds in een baan rond de komeet. Toch zijn ook de dagen van de moedersonde geteld. Op 30 september zal de ESA ook Rosetta op de komeet laten landen. Tijdens die landing zal de sonde het oppervlak van de komeet blijven onderzoeken.