Hilde Claes, zeven jaar aan het roer, maar hobbelig parcours

Hilde Claes is zeven jaar burgemeester van Hasselt geweest. Ze was de eerste vrouwelijke burgemeester van de Limburgse hoofdstad en haalde meermaals de nationale media, maar niet altijd met goed nieuws.

Hilde Claes startte haar politieke carrière in 2000. In de Hasseltse gemeenteraad liep ze als dochter van oud-minister en voormalig NAVO-baas Willy Claes liep Hilde Claes meteen in de kijker.

Na passages in het Vlaams Parlement en de Kamer werd ze in 2005 schepen. Het Hasseltse stadsbestuur was toen dooreengeschud omdat burgemeester Steve Stevaert onverwacht de nieuwe Limburgse provinciegouverneur werd.

Na de verkiezingen van 2006 werd Claes gedeputeerde in de provincieraad, tot Stevaert in 2009 even onverwacht weer opstapte als gouverneur. De Hasseltse burgemeester Herman Reynders schoof door naar het Provinciehuis, waardoor Claes de burgemeesterssjerp mocht omgorden.

De toen 42-jarige Claes werd zo de eerste vrouwelijke burgemeester in de geschiedenis van de stad Hasselt. Ze kwam aan het hoofd te staan van een afspiegelingscollege, een erfenis van Stevaert. Het kartel SP.A/Groen! had in 2006 een absolute meerderheid gehaald, maar nam ook CD&V/N-VA en VLD in de meerderheid op.

Rampjaar

2011 wordt een catastrofaal jaar voor Claes én voor Hasselt. Op Pukkelpop vallen bij noodweer verschillende doden. Claes gaat achter organisator Chokri Mahassine staan. Eerder dat jaar was er over het festival al commotie geweest over de aankoop van de festivalweide door de stad, voor 2,6 miljoen euro.

Maar dan moest de "Panorama"-uitzending nog komen die graaicultuur en vriendjespolitiek binnen de politiezone Hazodi aantoonde. Claes kwam onder vuur te liggen voor de manier waarop ze het schandaal had aangepakt. De brede bestuurscoalitie had een sfeer van "ons-kent-ons" gecreëerd waardoor de Hasselaren hun vertrouwen in de plaatselijke politiek waren verloren, zei ze. Het betekende het einde van de afspiegelingscoalitie.

Gezondheidsproblemen

Na een tumultueuze eerste ambtstermijn hoopte Claes na de verkiezingen van 2012 aan te kunnen blijven als burgemeester. De socialisten en groenen - onder de kartelnaam Helemaal Hasselt - speelden hun absolute meerderheid kwijt, maar bleven met 33 procent van de stemmen wel de grootste. Er werd een coalitie gevormd met de CD&V van Ivo Belet, de N-VA werd de tweede partij maar belandde in de oppositie.

In 2015 haalt Claes ook met een privézaak het nieuws. Er werd bij haar borstkanker in een vroeg stadium vastgesteld. Intussen voelt ze zich -althans fysiek- opnieuw kerngezond.