Ruimtestofzuiger onderweg naar asteroïde Bennu

Afgelopen nacht is in de Amerikaanse staat Florida het onbemande ruimtetuig Osiris-REx gelanceerd. De satelliet moet over enkele jaren stof en gassen van de asteroïde Bennu naar de aarde brengen voor onderzoek. Het is de eerste keer dat materiaal van een asteroïde naar onze planeet zal worden gebracht.
AFP OR LICENSORS

De Osiris-REx werd met een Atlas-5-raket gelanceerd op de basis van Cape Canaveral in Florida. Het tuig vertrekt voor een historische missie die zeven jaar zal duren.

Het doel is de asteroïde Bennu in de asteroïdengordel tussen onze planeet en Mars. Osiris-REx zal in augustus 2018 in een baan rond dat hemelllichaam moeten komen en het van daaruit in kaart brengen en bestuderen.

Dat is niet alles, want in juli 2020 zal Osiris-REx langzaam afdalen tot net boven het oppervlak van de asteroïde. Van daaruit zou dan een hoop materiaal, stof en gas, worden opgezogen. In maart 2021 vertrekt de sonde dan van Bennu om in september 2023 met een parachute op aarde te landen.

Als alles goed gaat, kunnen wetenschappers dan het meegebrachte materiaal van Bennu onderzoeken. Het wordt dan de eerste keer dat stof van een asteroïde op aarde onderzocht wordt.  

De Egyptische feniks

Bennu werd in 1999 ontdekt en is iets groter dan het Empire State Building in New York. De asteroïde draait elke 14 maanden één keer rond de zon. Om de zes jaar komt Bennu in de buurt van de aarde, maar de kans is klein dat hij in botsing komt met onze planeet. Dat zou vervelend voor wie in die buurt woont, maar zou geen wereldwijde catastrofe betekenen.

De asteroïde zou 4,5 miljard jaar oud zijn en dus even oud als ons zonnestelsel. Het is dus een tijdscapsule dat veel informatie kan verschaffen over het zonnestelsel bij het ontstaan.

De naam "Bennu" verwijst naar een heilige Oud-Egyptische vogel die vergeleken wordt met een feniks. De reiger die in verband gebracht wordt met de zonnegod Re zou al bestaan hebben voor de schepping van de aarde en is een symbool van wedergeboorte.