"Jeroen heeft gewoon brute pech gehad"

Journaliste Joanie De Rijke reageerde vanmorgen in "De ochtend" onthutst op de plotse dood van de Nederlandse oorlogsfotograaf Jeroen Oerlemans in de Libische stad Sirte. "Jeroen had een helm op en droeg een kogelwerend vest, maar de kogel is aan de zijkant binnengekomen en dwars door zijn hart gegaan. Hij heeft gewoon brute pech gehad."
Archieffoto, Oerlemans aan het werk in Afghanistan

De Rijke en Oerlemans waren gisteren onder meer voor Knack aan het werk in het noordoosten van Sirte. "Sirte is zo goed als bevrijd, op één wijk na, die ze area number one noemen, waar IS nog steeds zit. Wij waren daar omdat we gehoord hadden dat er een heel groot gevecht zou plaatsvinden", legt De Rijke uit.

"Wij stonden achter een groot gebouw. Er liepen veel strijders rond en er werd heel hard gestreden. Er waren tanks, vliegtuigen dropten bommen. Voor het gebouw, aan de andere kant, zaten sluipschutters van IS. Aan weerszijden kon niemand langs."

Op slag dood

"Af en toe staken mensen over, naar de andere kant van de weg, en dan werd er geschoten door snipers. Op een gegeven moment wilde Jeroen mee met een groep naar een salafistische strijder aan de andere kant, ik mocht niet mee omdat ik een vrouw ben", vervolgt De Rijke.

Ze vertelt over het moment dat ze Oerlemans voor het laatst levend zag. "Ik zag Jeroen wegrennen naar de overkant, ben naar het gebouw teruggegaan en heb daar een tijdje gestaan. Op een gegeven moment werd ik geroepen met het vreselijke nieuws."

Oerlemans was op dat moment al weggebracht naar de plek waar de ambulances stonden. "We zijn naar hem gaan kijken, hij was al gestorven. Hij was met de groep teruggekeerd. Ze waren de straat overgestoken. Hij rende en bukte zich en op dat moment heeft een sluipschutter hem geraakt. Hij had een helm op en een beschermend vest aan, maar de kogel is aan de zijkant binnengekomen en dwars door zijn hart gegaan. Hij was op slag dood."

Het overlijden van Oerlemans is een grote schok voor De Rijke. Het tweetal werkte vaak samen. "Hij heeft gewoon brute pech gehad. Hij is er als enige in een groep van 15 mensen uitgehaald."

"Integere man, geen avonturier"

Ook andere vrienden en collega's reageren op de sociale media geschokt op de dood van Oerlemans en benadrukken dat hij zeker geen avonturier was.

Collega Peter ter Velde die vaak met hem optrok in oorlogsgebied noemde Oerlemans bij NOS "een heel verstandige jongen". "Hij was een journalist die de gevaren heel weloverwogen inschatte. Iemand die zichzelf continu afvroeg: ga ik te ver of niet." NOS-verslaggever Lex Runderkamp noemt hem "een integere fotograaf, die met zijn werk echt wilde laten zien wat mensen overkomt".

Oerlemans was een ervaren oorlogsjournalist en werkte onder meer in Afghanistan, Libië en Syrië. Zijn werk verscheen onder andere in De Volkskrant en in Knack en werd verschillende keren bekroond met een Zilveren Camera, een Nederlandse prijs voor fotojournalistiek. In 2006 kreeg hij bij World Press Photo een eervolle vermelding voor een foto van een dode baby in Libanon.

In 2012 werd hij samen met de Britse fotograaf John Cantlie ontvoerd in Syrië. Hij werd na een week vrijgelaten en ijverde nadien voor de vrijlating van Cantlie. Oerlemans was 45, hij laat een vriendin en drie kinderen na.