"Vertrek meteen, of orkaan Matthew wordt je dood"

In Florida, Georgia en South Carolina is het bang afwachten tot orkaan Matthew aan land komt. Miami, met 400.000 inwoners de grootste stad van Zuid-Florida, is grotendeels gespaard omdat de orkaan wat van zijn koers is afgeweken. De stad moet wel hevige regen en rukwinden trotseren en zo'n 140.000 mensen zitten zonder stroom. De gouverneur van Florida deed vannacht nog een laatste oproep aan de bevolking: "Vertrek nu, of Matthew wordt je dood".
AFP or licensors

Matthew is intussen licht afgezwakt tot een orkaan van categorie 3 op 5 op de schaal van Saffir-Simpson, maar blijft met windsnelheden tot 195 km/u "extreem gevaarlijk", waarschuwt het National Hurricane Center.

Enkele uren geleden raasde Matthew -toen nog als categorie 4- voorbij Miami, maar het oog van de storm ging, gelukkig voor de inwoners van Zuid-Florida, niet aan land. De stad was nochtans op het ergste voorbereid: enkele uren voor de orkaan aan land zou gaan, ging de stad bijna volledig in lockdown. De afdelingen drank en droge voeding in de supermarkten waren uitgeput, net als de benzine. De Everglades gingen op slot en de medewerkers van overheidsinstellingen en handelszaken hebben twee dagen vakantie gekregen. Het spook van Andrew uit 1992, de orkaan die meer dan 25.000 woningen met de grond gelijk maakte, waarde door de straten van de kuststad.

De zenuwachtigheid sloeg pas echt toe toen de internationale luchthaven alle vluchten schrapte. Maar uiteindelijk werd duidelijk dat het oog van de orkaan niet over de stad van 400.000 inwoners zou trekken. De stad werd wel getroffen door hevige regen en hevige rukwinden, en maar liefst 140.000 mensen zitten zonder stroom. Maar de impact die werd gevreesd, is uitgebleven.

"De kern van de storm is, gelukkig voor ons, blijven hangen boven zee", vertelt Vlaming Marc De Vlieger, die in Coral Springs woont, net boven Miami "We worden wel al enkele uren geconfronteerd met hevige regen en rukwinden, maar we blijven gespaard van echte damage." De bevolking haalt dan ook opgelucht adem. "Elke orkaan brengt angst met zich mee, of hij nu aan land komt of niet. Een hotel als dit is, net als elk gebouw dat na 2008 is opgetrokken, volledig bestand tegen een storm van categorie vier, maar onze huizen niet", zegt een hotelreceptioniste in Miami. "Als Matthew aan land was gegaan in Miami, was de impact enorm geweest, vergelijkbaar met de dodelijke orkaan Andrew in 1992."

Bang afwachten in noorden van Florida en South Carolina

Maar Matthew blijft intussen wel voortrazen, en later vandaag of vannacht zou de orkaan dan toch aan land gaan ten noorden van Florida. Georgia en South Carolina zouden volgens de laatste waarschuwing van het National Hurricane Center mogelijk pas morgen aan de beurt zijn. 

Er wordt nog altijd gewaarschuwd voor windstoten van meer dan 200 km/u en zware overstromingen. Zo'n 2 miljoen mensen zijn geëvacueerd. In Florida, Georgia en South Carolina is intussen de noodtoestand afgekondigd.

De gouverneur van Florida, Rick Scotte, drong nog een laatste keer aan om te vertrekken. "Neem geen risico, een kleine verandering kan erg belangrijk zijn", riep hij de bevolking op. "Ik herhaal: als je moet vertrekken, maar je hebt dat nog niet gedaan: vertrek dan meteen. Anders wordt de storm je dood." (bekijk video hieronder). Hij riep ook op om smartphones op te laden "nu er nog stroom is" en pushberichten van het National Hurricane Center in te schakelen. "Het kan je leven redden", waarschuwde hij. 

Orkanen van schaal 1 tot 5

De kracht van orkanen wordt volgens de Saffir-Simpson Hurricane Wind Scale ingedeeld in vijf categorieën al naargelang de windkracht en de mogelijke schade.

1. 119-153 km/u: schade aan daken, bomen en hoogspanningslijnen
2. 154-177 km/u: erg gevaarlijke winden met grote schade
3. 178-208 km/u: zware schade, geblokkeerde wegen en tekorten aan stroom, voedsel en water
4. 209-251 km/u: zware schade aan woningen en infrastructuur, streken wellicht weken of maanden onbewoonbaar
5. 252 km/u of meer: groot aantal huizen verwoest en instortende muren, getroffen gebieden raken geïsoleerd voor langere tijd