"Het applaus was voor mij. Voor Chicken George!"

Bij iedere 50-plusser doen de namen van Kunta Kinte, Kizzy of Chicken George onmiddellijk een belletje rinkelen. In de 2e helft van de jaren 70 vergaapte de wereld zich dan ook aan de miniserie "Roots", gebaseerd op een boek van Alex Haley, waarin de slavernij in de VS vanaf het einde van de 18e eeuw op een erg realistische manier werd voorgesteld. Ben Vereen gaf gestalte aan de flamboyante hanenvechter Chicken George, die met opvallende bolhoed en groene sjaal ondanks alle vernederingen toch een glimlach op zijn gezicht wist te behouden. Voor Vereen, die morgen 70 wordt, was het alvast een absolute must om aan deze serie mee te werken.

Vereen: "Ik wilde absoluut meedoen aan die serie, omdat Amerikanen met Afrikaanse roots in die tijd nauwelijks aan bod kwamen. Hun verhaal was louter van: "Eens was je slaaf en Lincoln heeft je bevrijd." Maar ik wilde meer weten van mijn achtergrond." (radioprogramma The Diane Rehm Show, oktober 2012)

"Maar mijn impresario vond mij niet geschikt voor die serie. Hij zei me dat ik een zanger en danser was, en geen acteur. "Ze zijn juist op zoek naar acteurs." Ik heb hem later dan ook ontslagen."

"Het was dan ook niet via een auditie dat ik in de serie beland ben. Het was tijdens een optreden waarin ik een Amerikaan met Afrikaanse roots speelde die, om te mogen optreden, zijn gezicht zwart moest verven. In de zaal zat toevallig Stan Margulies, de producer van "Roots". Na de voorstelling kwam hij naar me toe en zei me: "Ik wil dat jij Chicken George wordt." Ook al had ik geen idee van wat of wie die Chicken George was."

"Voor mij voelde aanwezig zijn op de opnameset aan als iets heiligs." (persbureau AP, mei 2016)

"We hadden nooit gedacht dat die serie zo fenomenaal goed zou scoren. Dat ze zo’n gevoelige snaar zou raken, waar ook ter wereld. Voor mijn carrière betekende het alleszins een boost vooruit: de telefoon hield niet meer op te rinkelen." (CBS News, juni 2015)

"De impact van de serie voelde ik aan den lijve tijdens mijn aanwezigheid op de American Music Awards. Er werd erg luid geapplaudisseerd, inclusief een staande ovatie. Ik dacht dat dat voor de presentator van dienst was, Merv Griffin. Dus applaudisseerde ik ook maar mee voor hem. Maar hij zei me: "Nee, dat is voor jou. Voor Chicken George!"" (AP)

"Die rol heeft me veel geleerd over mijn afkomst, waar ik vandaan kom. Ik ben blij dat Alex Haley die deur voor mij geopend heeft." (The Diane Rehm Show)

"We hebben nu een zwarte president. En weet, we komen van ver. Wat niet betekent dat alle problemen met hem zijn opgelost. Als we verandering willen, moeten we daar zelf voor zorgen. Maar Obama is wel een symbool van die verandering."

Vereen zelf, die intussen een Tony Award en 2 Golden Globe-nominaties achter zijn naam heeft staan, weet intussen niet van ophouden: "Ik wil 79, 89, zelfs 109 jaar oud worden. We gaan ervoor; geven, geven, geven! Want als je geeft, krijg je er zeker iets voor terug. Dubbeldik zelfs." (CBS News)

Hier beneden kunt u nogmaals kijken naar de intro van de tv-serie "Roots":

lees ook