Dwergplaneet Pluto heeft er een nieuw broertje of zusje bij

Ons zonnestelsel is een nieuwe dwergplaneet rijker. Dat hebben wetenschappers van de Amerikaanse Universiteit van Michigan ontdekt. De planeet, die voorlopig de naam UZ224 meekrijgt, heeft een doorsnede van 331 kilometer en is zo'n 13.7 miljard kilometer van de zon verwijderd. UZ224 heeft ongeveer 1.100 jaar nodig om één baan rond de zon te maken. Dat heeft de Amerikaanse National Public Radio (NPR) laten weten.

Vooral de manier waarop de planeet gevonden werd, is opvallend te noemen. Er werd een speciale camera, de Dark Energy Camera, ontwikkeld om verre sterrenstelsels in kaart te brengen. 

David Gerdes, de astronoom die het team leidde dat de dwerplaneet ontdekte, vroeg een aantal jaar geleden enkele studenten om beelden van die camera te bekijken om op zoek te gaan naar objecten die bewogen. Op die manier konden ze de baan van UZ224 blootleggen. "Sterren en sterrenstelsels zijn zo ver van de Aarde verwijderd dat ze statisch lijken. Een planeet of een Asteroïde daarentegen staan elke nacht in een ietwat verschillende positie. Daardoor zal het lijken alsof er een lichtpuntje beweegt tegen een sterrenachtergrond", vertelt Gerdes. "Wanneer je de lichtpuntjes met elkaar verbindt, kun je de baan van het object rond de zon berekenen".

In de praktijk bleek die berekening niet zo gemakkelijk, omdat de beelden niet elke nacht genomen waren. Om de baan van de dwergplaneet toch te kunnen meten, werd een speciale software ontwikkeld.

Een echte dwergplaneet?

UZ224 is niet de eerste verre dwergplaneet. De planeet komt in een rijtje van dwergplaneten, waarvan Pluto de bekendste is.

Toch is het niet zeker dat UZ224 de naam dwergplaneet waardig is. "Het is mogelijk dat sommige astronomen zullen beweren dat hij te klein is", zegt Gerdes.

De zoektocht naar "Planet Nine"

De vondst van UZ224 mag dan wel opvallend zijn, onderzoekers blijven op zoek gaan naar de zogenoemde "Planet Nine". Dat is een planeet waarvan wetenschappers vermoeden dat hij tien keer zo groot is als de Aarde. Niemand is er ooit al in geslaagd een blik te werpen op "Planet Nine", maar Gerdes denkt dat het mogelijk is dat de planeet te zien is op één van de beelden. Of zoals hij het verwoordt: "De jacht is geopend".