Hoe zou het nog zijn met gorilla Vip?

Het had een geruisloze overplaatsing moeten worden, exact 20 jaar geleden, voor gorilla Vip, die in het kader van een kweekprogramma van de Franklin Park Zoo in Boston naar de Woodland Park Zoo in Seattle moest gevlogen worden. Dit zou gebeuren in een passagiersvliegtuig van Delta Airlines. Maar Vip dacht er anders over en maakte tijdens de vlucht zoveel trammelant, tot afgrijzen van piloot en passagiers, dat het vliegtuig een tussenlanding moest maken. Het kwam zelfs zover dat de toen 17-jarige gorilla, en ruim 220 kilogram zwaar, van het vliegtuig moest gehaald worden. Zo werd Vip de aanleiding om het vervoer van gorilla’s op commerciële vluchten te herbekijken. Maar hoe verging het Vip verder?

Volgens biologe Laurel Braitmen in haar boek "Animal madness: inside their minds" bleek ondanks een verdoving het inschepen van Vip al een probleem, omdat hij zich erg ingesloten voelde in zijn kooi. Nadat het vliegtuig opgestegen was, bleek de verdoving sneller uitgewerkt dan verwacht en begon de gorilla, "terrified and confused in the dark", wild om zich heen te slaan. De piloot in de cockpit en de passagiers konden het gebonk goed horen. Overmand door angst besloot de piloot een tussenlanding te maken in Salt Lake City.

Toen de piloot daarna opnieuw wilde opstijgen, maakte Vip terug zoveel kabaal dat hij oordeelde dat de gorilla van het vliegtuig moest. Vip kreeg een banaan met valium en werd vervolgens met een vrachtauto naar de zoo van Seattle overgebracht. "Hij wordt nu in eerste klasse vervoerd, met muziek en zijn begeleider naast hem. En hij heeft lekker eten te zijner beschikking. Toch helemaal anders dan die donkere laadruimte in het vliegtuig", aldus Lee Werle van de dierentuin van Seattle toen.

Biologe Braitman besloot alvast: "Gorilla’s en passagiersvliegtuigen zijn geen goede combinatie en Vip werd zo de laatste gorilla die op een dergelijke manier zijn verplaatsing maakte."

Uiteindelijk arriveerde Vip gezond en wel in de Woodland Park Zoo in Seattle. En daar verblijft hij nog steeds, intussen 37 jaar oud en trotse vader van 7 nakomelingen. De laatste, genaamd Yola, werd geboren in november van vorig jaar. Volgens de dierentuin is Vip "de onbetwistbare leider van de groep waartoe hij behoort".

Maar Vip slaagde er in 2014 wel opnieuw in om wereldnieuws te worden. In het begin van dat jaar werd immers een serieuze luchtweginfectie vastgesteld bij de gorilla. Omdat de symptomen verergerden en antibiotica niet het gewenste resultaat hadden, werd een specialist in neus-, keel- en oorziekten geraadpleegd. "Ook al heeft de specialist alleen nog maar met mensen gewerkt, toch zijn er genoeg gelijkenissen dat hij ook een aap kan helpen", aldus zoomedewerker Martin Ramirez op Live Science.

Op 25 augustus 2014 ging Vip onder het mes voor een operatie die 4 uur duurde. Een operatie die succesvol verliep, want, “toen hij terug bijkwam, ademde hij spontaan door zijn neus”, aldus de behandelende dokter, Greg Davis.

In Woodland Park Zoo is Vip alvast in goede handen. Davis: "Zijn oppassers behandelen hem alsof hij deel uitmaakt van hun eigen gezin. Zo bezorgd dat ze over hem zijn. Als ze over hem praten, lijkt het alsof ze over iemand praten die deel uitmaakt van hun eigen familie."