Britse regering kiest voor uitbreiding Heathrow

De luchthaven van Londen Heathrow, de drukste luchthaven van Europa, krijgt er een derde start- en landingsbaan bij. Dat heeft de Britse minister van Transport Chris Grayling aangekondigd. De regering van premier Theresa May hoopt zo een eind te maken aan een discussie over de uitbreiding van de capaciteit van de Londense luchthavens die al 25 jaar aansleept.

De conservatieve regering heeft beslist de knoop nu door te hakken omdat Heathrow en Gatwick, de twee belangrijkste luchthavens van de Britse hoofdstad, de grenzen van hun capaciteit hebben bereikt.

Vorig jaar al had een onderzoek in opdracht van de regering uitgemaakt dat een uitbreiding van Heathrow de beste optie was, weliswaar onder strikte voorwaarden op het vlak van nachtvluchten, lawaai en luchtkwaliteit. Daardoor werd de drukste luchthaven van Europa sowieso al beschouwd als grootste kanshebber voor uitbreiding.

Nog meer vluchten op het sowieso al erg drukke Heathrow ligt moeilijk bij de omwonenden. De luchthaven ligt ten westen van het Londense stadscentrum, waarover vliegtuigen hun landing inzetten. De Londense burgemeester Sadiq Khan betreurt dan ook de beslissing van de Britse regering.

Heikele kwestie

De uitbreiding van de luchthavencapaciteit is al 25 jaar een heikele kwestie in het dichtbevolkte zuidoosten van Engeland. In de regio liggen twee van de drukste luchthavens van Europa: Heathrow (75 miljoen passagiers in 2015) en Gatwick (40,3 miljoen passagiers in 2015). Daarnaast zijn er nog de luchthavens van Stansted (22,5 miljoen passagiers in 2015), Luton (12,3 miljoen in 2015), Londen City (4,3 miljoen in 2015) en Southend (1 miljoen in 2014).

Voor Groot-Brittannië is groei in de luchtvaartsector vitaal voor de economische groei, zeker na de brexit.

Daarom zijn al jaren allerlei wilde plannen op tafel gelegd: voor een tweede start- en landingsbaan in Gatwick en zelfs voor een heuse nieuwe luchthaven in de monding van de Thames, ten oosten van Londen. Dat laatste plan genoot trouwens de steun van ene Boris Johnson, oud-burgemeester van Londen en huidig minister van Buitenlandse Zaken in de regering-May.

Allicht is voor een uitbreiding van Heathrow gekozen omdat die relatief snel kan worden gerealiseerd en omdat de kosten dan relatief beperkt zijn. Daartegenover staat uiteraard de milieuhinder die de luchthaven veroorzaakt in grote delen van de Britse hoofdstad.