Brand verwoest oudste hotel van Engeland

Een zware brand heeft het Royal Clarence Hotel in de Zuid-Engelse stad Exeter zo goed als volledig in de as gelegd. Een groot verlies, want in 1827 was het het eerste etablissement in Engeland dat de naam "hotel" meekreeg.

De brand brak gisteren uit in een gebouw naast het hotel. Vrij snel sloeg het over naar de Royal Clarence, en de vlammen werden nog aangewakkerd door een gebroken gasleiding.

De brandweer is de hele nacht in de weer gebleven om het vuur te blussen, ze moesten daarvoor zelfs water uit de nabijgelegen rivier Exe pompen. De oorzaak van de brand is nog niet bekend, gewonden vielen er niet.

Intussen is het vuur grotendeels onder controle. Maar het Royal Clarence Hotel is wel zo goed als uitgebrand. Enkel de voorgevel staat nog recht, maar ook die is stilaan aan het instorten.

De stad Exeter is in rouw. "De religieuze diensten en een concert in de nabijgelegen kathedraal zijn geannuleerd. Er hangt een ongelooflijke triestheid over de stad", getuigt een reporter van de BBC ter plaatse.

Oudste hotel van Engeland

Het Royal Clarence Hotel wordt gezien als het oudste hotel van Engeland. Het werd gebouwd in 1769. Vanaf 1827 gebruikten de uitbaters de benaming "hotel", en zo werd Royal Clarence het allereerste etablissement in Engeland dat hotel werd genoemd.

"Daarvoor hadden we enkel inns in Engeland", vertelt historicus Todd Gray. "Maar de eigenaars van het Royal Clarence begonnen het nieuwe Franse woord hotel te gebruiken en plaatsten het op hun gevel. Dit was toen the place to stay."

Volgens Gray was het gebouw van onschatbare waarde voor de stad Exeter.

Hotel

Het woord "hotel" kent zijn oorsprong in de middeleeuwen. Franse monniken boden toen onderdak aan reizigers. Die verblijfplaatsen kregen het Laatlatijnse woord "hospitale" als benaming.

Die Latijnse benaming werd verfranst naar "hostel", om later de "s" te verliezen in een accent circonflexe. Het woord "hôtel" was geboren. Aanvankelijk werd het woord gebruikt voor een groot huis, als verblijfplaats voor een belangrijke persoon.

Later is dat vergleden naar de huidige betekenis, als verblijfplaats voor toeristen en passanten. In het Franse woord voor stadhuis (hôtel de ville) vinden we de oorspronkelijke betekenis nog terug.