"Vooral slogans lijken in Tennessee aan te slaan"

In de rubriek "Vlamingen in de VS" laten we Vlamingen aan het woord die in één van de staten van Amerika wonen. Zij beschrijven hoe ze de aanloop naar de presidentsverkiezingen van 8 november ervaren. Vandaag: Tennessee.

Tennessee ligt in de ietwat conservatieve "Bible Belt" en is vooral bekend van de country-muziek in Nashville en de stad Memphis,  waar Elvis Presley heeft gewoond. Naast de florerende muziekindustrie is de staat ook geliefd voor de mooie landschappen zoals de Smoky Mountains in het oosten op de grens met North Carolina.

Ik woon in Nashville, de hoofdstad van de staat en de op één na grootste stad na Memphis. Met 680.000 inwoners, bruisende culturele instellingen, hoger onderwijs, een duidelijke visie voor stadsontwikkeling, een goed georganiseerde kamer van koophandel en omarming van diversiteit merk ik een aantal gelijkenissen met de stad Antwerpen waar ik vroeger als kotstudent heb gewoond.

De lokale Cumberlandrivier is eerder geschikt voor lokale roeiwedstrijden, maar laat toch ook mooie avondwandelingen toe.

Traditioneel Republikeins met uitzondering van de grote steden

De staat behoort tot de top 5 van de staten met het hoogste aantal gelovige volwassenen en bestaat overwegend uit christenen, wat in het voordeel is van de Republikeinse partij.

Het aantal kerkgebouwen (in mijn stad meer dan 700) en de verkeersdrukte voor en na misvieringen illustreren het belang van religie. In de grote steden, zoals Memphis en Nashville, zijn veel  kiezers doorgaans Democratisch gezind, terwijl de inwoners van de landelijke gebieden overwegend Republikeins stemmen.

Aangezien het totaal aantal inwoners in de staat ongeveer 6.5 miljoen bedraagt en daarvan slechts 1.5 miljoen in de vier grootste steden wonen, is het niet verwonderlijk dat de gouverneur, alle afgevaardigden in de Senaat en de overgrote meerderheid (7/9) van de vertegenwoordigers voor Tennessee in het Huis van Afgevaardigden Republikeinen zijn.

Als ik me afvraag of kiezers eerder op inhoud of op persoonlijkheid afgaan in deze campagne, dan lijken vooral slogans aan te slaan. Sommige traditioneel Republikeinse kiezers die moeite hebben met het gedrag en de zeden van Trump, lijken liever geen stem uit te brengen dan op Clinton te stemmen.

Libertair Gary Johnson populair onder studenten

Nashville heeft niet alleen de bijnaam "Music City", maar sinds 1850 ook "Athens of the South" door het grote aantal instellingen voor hoger onderwijs - meer dan 70 verspreid in de staat - die hier gevestigd zijn.

Vanderbilt Universiteit en het bijhorende universitair ziekenhuis hebben een sterke internationale reputatie en zijn gelegen in dezelfde wijk als Belmont Universiteit waar ik werkzaam ben als professor aan het Jack C Massey College of Business.

Een replica op ware grootte van het Parthenon in Athene is een overblijfsel van de festiviteiten van het honderdjarige bestaan van de staat in 1897. Het bouwwerk in de wijk West End belicht nog altijd deze verwijzing naar wijsheid, wetenschap en schone kunsten - figuurlijk en bij nacht letterlijk.

Veel studenten willen stemmen voor Gary Johnson

Belmont Universiteit was bij de presidentsverkiezingen in 2008 gastlocatie voor het nationale televisiedebat tussen Obama en McCain. In de huidige campagne fungeert het als reservelocatie voor de nationale televisiedebatten. Hierdoor leeft de campagne op de campus zowel bij de studenten als bij collega-professoren.

Na het eerste en derde nationale televisiedebat organiseerde ik een poll onder mijn studenten. Een aanzienlijk aantal gaf aan te willen stemmen voor de libertijnse kandidaat Gary Johnson – noch Republikein noch Democraat.

Dat boeide me. Toen ik hierover uitleg vroeg van Dr. Nathan Griffith, een collega aan het departement politieke wetenschappen, bevestigde hij me dat jongeren aangetrokken zijn tot de libertijnse ideologie die pleit voor een beperkte inmenging van de overheid en sterke individuele vrijheden.

Een gerelateerd partijpunt rond legalisering van cannabis doet me terugdenken aan de eerste debatten hierover in de Belgische politiek en de Belgische wet van juni 2003.

Gary Johnson klopt momenteel af op 5 tot 10 percent in de polls – afhankelijk van de bron - dus een intrek in het witte huis is ver weg, maar het afsnoepen van stemmen van voormalige Sanders-supporters speelt in het nadeel van de Democratische partij.

Economische groei in Music City

Lonely Planet heeft Nashville vorig jaar opgenomen in de top 10 van meest aantrekkelijke steden wereldwijd voor citytrips. De gevarieerde concertagenda, distillerijen zoals Jack Daniels en de prachtige natuur zijn sterke troeven.

Elke dag komen 60 nieuwe inwoners in deze stedelijke regio wonen wegens de goede werkgelegenheidsgraad en het aangename karakter van de inwoners, wat hier "de zuiderse vriendelijkheid" wordt genoemd.

De economische groei is sterk merkbaar in het dagelijkse leven, bijvoorbeeld door de stijgende trend in studentenaantallen, grotere verkeersdrukte op de weg en een verbazingwekkend aantal nieuwe bouwprojecten in de stad, waarvoor zelfs een interactieve kaart "crane watch" online werd gezet. De economische ontwikkeling is in sterke mate gedreven door initiatieven van lokale ondernemers, de burgemeester en de gouverneur.

Dat in combinatie met teleurstelling over de nationale kandidaten verklaart mogelijk het historisch laag aantal propagandabumperstickers en het gebrek aan verkiezingsborden voor Trump of Clinton in tuinen in mijn omgeving.