CETA raakt dan toch ondertekend

In het Justus Lipsiusgebouw in Brussel is zonet het vrijhandelsakkoord tussen Canada en de Europese Unie ondertekend. Dat gebeurde in aanwezigheid van de Canadese premier Justin Trudeau en Donald Tusk, de voorzitter van de Europese Raad. Behalve CETA werd vandaag ook een politiek akkoord voor een verdere diplomatieke samenwerking ondertekend.

De plechtige ondertekening liep vertraging op doordat het vliegtuig van de Canadese premier afgelopen nacht was moeten terugkeren naar Ottawa. Als gevolg werden alle ontmoetingen met anderhalf uur verlaat. De uiteindelijke ondertekening liet uiteindelijk ook nog een half uur extra op zich wachten.

Normaal gezien zou het verdrag overigens donderdag al ondertekend worden op een speciale Canadees-Europese top, maar die werd uitgesteld wegens de bezwaren van de Waalse en Brusselse regering tegen enkele punten in het akkoord.

Vandaag gaf iedereen wel present. De Europese Unie werd bij de ondertekening vertegenwoordigd door Donald Tusk, de voorzitter van de Europese Raad, Jean-Claude Juncker, de voorzitter van de Europese Commissie en de Slovaakse premier Robert Fico (Slovakije zit momenteel de EU voor). Voor Canada zette premier Justin Trudeau de handtekening.

Alle excellenties toonden zich duidelijk opgelucht dat de kogel eindelijk door de kerk was. "Hij tekent met een kruisje", grapte een glunderende Trudeau, wijzend naar Commissievoorzitter Juncker.

Opgeluchte gezichten op familiefoto

Eveneens op het appel waren Europees Parlementsvoorzitter Martin Schulz, Federica Mogherini (verantwoordelijk voor het Europese Buitenland- en Veiligheidsbeleid) en Europees Commissaris voor Handel, de Zweedse Cecilia Malmström.

Aan Canadese kant mochten de Canadese minister van Buitenlandse Zaken Stéphane Dion en de minister voor Internationale Handel Chrystia Freeland de familiefoto vervoegen. Die laatste toonde zich vorige week zaterdag zwaar teleurgesteld toen bleek dat ons land het akkoord niet op tijd zou kunnen goedkeuren voor de oorspronkelijk geplande ondertekening.

"Dit is een grote dag voor Canada en een grote dag voor Europa", zei een duidelijk gelukkiger gestemde Freeland vandaag bij het binnenkomen. Freeland en haar collega-onderhandelaars werden vandaag algemeen geprezen voor het harde en succesvolle werk.

"Meest geanticipeerde top ooit"

De Canadese premier Trudeau werd vanmorgen bij zijn aankomst in Brussel alleszins allerhartelijkst begroet. Na een warme omhelzing prees Juncker de Canadees met "wat een geduld". Trudeau feliciteerde op zijn beurt Tusk met de goede afloop van het heikele dossier. "Goed gespeeld", klonk het. "Moeilijke zaken zijn moeilijk, maar we zijn geslaagd", stelde Commissievoorzitter Jean-Claude Juncker.

Ook Tusk verwees later in zijn speech naar de wel erg moeilijke totstandkoming van het verdrag. "Dit is zonder twijfel de top waar het meest ooit naar is uitgekeken. Maar nu kunnen we eindelijk ons strategisch akkoord vieren."

Juncker benadrukte dat "de vandaag ondertekende akkoorden niet alleen symbool staan voor een gezamenlijke toekomst maar eveneens een gemeenschappelijk project creëren dat de levens van miljoenen Canadezen en Europeanen zal verbeteren. Ons uitgebreid economisch- en handelsverdrag staat voor alle dingen waar de Canadezen en de Europeanen om geven: fatsoenlijke arbeidsregels, veiligheid en gezondheid, culturele diversiteit, de kwaliteit van onze zeeën en de lucht die we inademen, ... Door zo goed als alle invoertaksen te schrappen zullen Europese uitvoerders van industriële en landbouwproducten elke dag tot 500 miljoen euro besparen."

Trudeau: "Akkoord staat voor vooruitgang"

"Deze handelsovereenkomst maakt de weg vrij voor een economische toekomst die zowel inclusiever en progressiever zal zijn", benadrukte Trudeau. "De handel zal met 20 procent toenemen". Canada is de 12e handelspartner van de Europese Unie en de EU is de tweede handelspartner van Canada, "maar de banden tussen beide gaan verder", zei Trudeau die verwees naar de inzet van Canadese troepen in onze contreien tijdens de Eerste en Tweede Wereldoorlog.

De Canadese premier zei overigens geen enkele wrok te koesteren tegenover de Brusselse en Waalse politici die de ondertekening hadden gedwarsboomd. "Ik ben - voor alles - voor de democratie", benadrukte Trudeau die zei dat het uiteindelijk niet uitmaakte of het akkoord nu drie dagen of vroeger getekend werd. "Het Europese model van overleg functioneert, getuige daarvan onze aanwezigheid hier vandaag."

Rode verf

Terwijl in het Justus Lipsiusgebouw de opluchting triomfeerde, scandeerden buiten enkele tientallen manifestanten slogans tegen CETA. Ze hielden bordjes op met "Burgers voor multinationals", hun geroep werd begeleid door tromgeroffel. De betogers gooiden ook met rode verf.