Een sombere songsmid die steeds meer licht in de duisternis toeliet

De vannacht overleden Canadese zanger en dichter Leonard Cohen wordt beschouwd als één van de grootste singer-songwriters ter wereld. Hij laat de wereld hits als “Suzanne”, “Hallelujah” en “So long, Marianne” na.

Leonard Cohen wordt op 21 september 1934 geboren in een Joods middenklassegezin in Montreal. Als tiener leert hij gitaar spelen, maar hij droomt er niet van muzikant te worden. Dichter worden is de droom, en met die ambitie in het achterhoofd gaat hij letteren studeren. In 1956, hij is nog niet eens 22 jaar oud, verschijnt zijn eerste bundel, “Let us compare mythologies”.

Tegen 1961 is de naam Cohen al zeer bekend in Canadese poëziekringen , en hij krijgt een studiebeurs. Met het geld trekt hij zich terug op het Griekse eiland Hydra. Het eiland inspireert hem, en in de jaren nadien verschijnen zijn poëziebundel “Flowers for Hitler” en zelfs twee romans, “The favourite game” en “Beautiful losers”. Nadien zal hij nooit meer een roman uitbrengen.

Dan toch muziek

Literatuur blijkt Cohen dan toch niet genoeg voldoening te bezorgen, en vanaf 1966 legt hij zich voornamelijk toe op de muziek. In 1967 verhuist hij naar de Verenigde Staten, en in datzelfde jaar verschijnt zijn debuutalbum, “Song of Leonard Cohen”. Daarop staat met “Suzanne” al meteen een succesnummer, dat (aanvankelijk vooral in de versie van Judy Collins) een echte hit wordt.

De jaren nadien brengt Cohen tal van albums uit, waarmee hij een solide reputatie als singer-songwriter vestigt. Eind jaren 70 neemt de publieke belangstelling voor zijn muziek wat af, maar vanaf 1986 wordt hij in ere hersteld doordat jongere muzikanten als Nick Cave en The Sisters of Mercy hem lof toezwaaien en nummers van hem coveren. Onder meer Jeff Buckleys versie van “Hallelujah” wordt een wereldhit.

In 1988 brengt Cohen met “I’m your man” een bijzonder succesvol album uit, tot vandaag nog steeds zijn populairste, met daarop tal van songs die de tand des tijds doorstaan hebben, zoals “First we take Manhattan”, “Everybody knows”, “Take this waltz” en natuurlijk titelsong “I’m your man”.

Boeddhisme

Cohen, die erom bekendstaat veel somberheid en duisternis in zijn nummers te verwerken, raakt in de loop der jaren steeds meer gefascineerd door het boeddhisme. Hij brengt af en toe wat tijd door in het Mount Baldy Zen Center in Californië, een boeddhistisch klooster. In 1996 wordt hij zelfs officieel ingewijd als boeddhistisch monnik.

Het boeddhisme heeft ook een impact op de toon van zijn songs. Cohen heeft meer vrede met zichzelf en met de wereld, en laat meer licht toe in de duisternis. Hij begint de schoonheid in te zien van kleine dingen, en laat die inzichten ook steeds vaker toe in zijn nummers. Bij momenten gloort zowaar de hoop door in zijn nummers. Dat is te horen in “Ten new songs” uit 2001, een album dat op heel wat bijval kan rekenen.

Opnieuw op tournee

Kort na zijn 70e verjaardag volgt voor Leonard Cohen een koude douche: zijn ex-vriendin en zaakwaarneemster Kelley Lynch blijkt heel wat van zijn geld te hebben verduisterd. Daardoor moet Cohen noodgedwongen opnieuw gaan optreden. De tournees die hij de jaren nadien opzet, zijn bijzonder succesvol. Zo staat hij in 2010 en 2012 meermaals op een telkens volledig uitverkocht Sint-Pietersplein in Gent. In 2008 wordt Cohen opgenomen in de Rock and Roll Hall of Fame.

Cohen staat bekend als ladies’ man, maar trouwde nooit. Hij heeft een zoon en een dochter met zijn ex-partner Suzanne Elrod. Zijn zoon Adam treedt in zijn voetsporen door in 1998 ook in de muzieksector te debuteren, al blijft hij in de schaduw staan van zijn roemrijke vader. En ook zijn dochter Lorca heeft een muzikale link. Zij is immers de biologische moeder van de dochter van Rufus Wainwright, die op zijn beurt uit een muzikaal geslacht stamt.

Eerder dit jaar stierf Marianne Ihlen, die in de jaren 60 zeven jaar lang zijn geliefde en muze was. Cohen schreef haar enkele dagen voor haar dood een brief waarin hij onder meer zei dat het niet lang meer zou duren voor hij haar zou vergezellen.

Leonard Cohen is uitgegroeid tot een atypische wereldster, die tal van iconische songs op zijn naam heeft staan. De laatste jaren leerden ook steeds meer jongeren zijn muziek kennen.

Meest gelezen