De Wever: "U heeft als burgemeester een bescheiden bureau. Dat siert u"

De Antwerpse burgemeester Bart De Wever is met een handelsmissie van de Sinjorenstad op bezoek in de Zuid-Koreaanse hoofdstad Seoel. De missie trekt later ook nog naar Sjanghai. Een 70-tal bedrijven is mee op de missie, alsook onze journaliste Veerle De Vos. Ze houdt voor ons een dagboek bij. De eerste halte is Seoel.

Het is koud in Seoel op zondagnamiddag als de Antwerpse delegatie een rondleiding krijgt door het oude centrum. Diezelfde straten waren de voorbije weken elke zaterdag gevuld met honderdduizenden betogers die het ontslag eisten van president Park Geun-hye.

Nu is het stil, op wat flâneurs na. Vorige vrijdag besliste het Zuid-Koreaanse parlement dat er een afzettingsprocedure komt. Een paar tentjes met hardnekkige demonstranten en enkele spandoeken herinneren nog aan de grootste protestbeweging uit de recente Koreaanse geschiedenis.

Een 70-tal Antwerpse bedrijven is net nu, samen met een deel van het stadsbestuur en burgemeester De Wever naar Seoel gekomen om nieuwe afzetmarkten en samenwerkingsmogelijkheden te zoeken. Net zoals Antwerpen is Seoel een havenstad (haven van Incheon).

Het zijn de bedrijven zelf - met de Antwerpse haven en de diamantsector voorop - die de bestemming hebben gekozen. "Zuid-Korea is een interessant land voor de Antwerpse haven", zegt Luc Arnouts. "Vorig jaar hebben we bijna anderhalf miljoen ton vracht behandeld van Koreaanse rederijen en er zit nog groei in."

Maar ook volgens een aantal Antwerpse modeontwerpers, bierbrouwers, architecten en andere ondernemers zijn er in Zuid-Korea goede zaken te doen. Antwerpen wordt hier voorgesteld als "de poort naar Europa" en "de motor van de Vlaamse economie".

De motoren van de Zuid-Koreaanse economie zijn de zogenoemde "chaebols", een netwerk van grote familiebedrijven zoals Samsung, Hyundai, LG en Kia wiens exportproducten in heel de wereld terug te vinden zijn.

Maar ook die "chaebols" zijn verwikkeld in het recente politieke schandaal. Vorige week nog moesten hun ceo’s getuigen in het parlement. Allemaal vertelden ze dat ze vele miljoenen hadden gestort in een non-profit fonds van mevrouw Choi, de vertrouwelinge van president Park en spin-in-het-web van deze crisis. En allemaal ontkenden ze dat ze daarmee gunsten hadden proberen afkopen van de regering.

"Er bestaan traditioneel inderdaad nauwe banden tussen politiek en zakenleven in Zuid-Korea", zegt Frederik De Potter, vertegenwoordiger van Flanders Investment and Trade in Seoel.

"De vorige president Park, vader van de huidige, had een soort verbond gesloten met die bedrijven. Als jullie ervoor zorgen dat Zuid-Koreaanse merken wereldmerken worden, kunnen jullie rekenen op een voorkeursbehandeling. De chaebols hebben hun belofte ingelost, Zuid-Korea is een welvarend land geworden en dus is hun invloed op de politiek alleen maar toegenomen."

Op maandag heeft burgemeester De Wever een bezoek gebracht aan zijn collega in Seoel, een van de bekendste tegenstanders van president Park en een mogelijke kandidaat voor haar opvolging. In Korea is de burgemeester van Seoul op een na de machtigste politicus, na de president. "Nog een parallel met Antwerpen", merkt een lid van de delegatie op.

Het stadhuis van Seoel is een modern gebouw in glas met een speakers’ corner, een winkel met producten van jonge ontwerpers en een fairtrade café op het gelijkvloers. De burgemeester van Seoel - een stad met 10 miljoen inwoners - heeft helemaal bovenaan een klein bureau dat volgestouwd is met boeken en papieren. Hij vertelt hoe hij zijn best doet om voetgangers en fietsers meer plaats te geven in de stad en de dominantie van de auto terug te dringen.

De Wever is vooral geïntrigeerd door de propere straten in Seoel. "Tijdens de protesten van de afgelopen maanden is er niets beschadigd", zegt burgemeester Park (geen familie) trots. "En de betogers namen na afloop van de massarally’s hun afval terug mee naar huis. Dat was vroeger anders, maar het burgerschap is recent enorm toegenomen."

"Hoe heeft u dat voor mekaar gekregen?", wil De Wever nog weten, maar een assistente doet teken dat de tijd erop zit. "U heeft een bescheiden bureau", zegt De Wever nog bij het afscheid. "Dat siert u."

Bestaat het gevaar niet dat Zuid-Korea nu politiek en economisch instabiel wordt, wil ik nog weten van Young In Song, de Belgisch-Koreaanse tolk die is meegereisd.

"De Zuid-Koreanen zijn vooral opgelucht en blij dat de president op weg is naar de uitgang", zegt ze me. "Het bewijst vooral dat de democratie in Zuid-Korea nog werkt. Het volk is erin geslaagd om een corrupte leider tot aftreden te dwingen. We hebben dat op een vredevolle manier voor elkaar gekregen. En daar zijn we bijzonder trots op."

Woensdag volgt deel 2 van het dagboek van Veerle De Vos.