Koudste deel Antarctica blijkt warmer dan gedacht

De Oost-Antarctische ijskap, het zogenoemde koudste deel van de Zuidpool, blijkt veel gevoeliger voor klimaatverandering dan tot nu toe werd aangenomen. Dat blijkt uit onderzoek van de KU Leuven en de universiteiten van Delft en Utrecht.

Ook aan de koude oostkust, waar ijs meestal aangroeit, zijn plaatsen aangetroffen waar het ijs smelt en diepe kloven maakt. Het is de eerste keer dat aan de koude oostkust zoveel plekken zijn aangetroffen die zo warm zijn, tot drie graden warmer dan in de omgeving.

“De oostkant van Antarctica is een sterk geïsoleerd gebied, waardoor er weinig geweten is over de klimaatverandering daar. Onze expeditie leverde heel wat inzichten op die kunnen bijdragen tot voorspellingen over de evolutie van het ijs in die regio”, zegt Jan Lenaerts van de KU Leuven. 

De onderzoekers konden de oorsprong achterhalen van de mysterieuze krater verklaren die begin dit jaar gespot werd op de Koning Boudewijn-ijsplaat. De krater blijkt een gigantisch ingestort meer te zijn met een "moulin", een gat onderin het meer waardoor het water naar de zee stroomt. De onderzoekers ontdekten ook dat er onder het oppervlak heel wat meren met smeltwater verborgen zitten.

Volgens klimatoloog Stef Lhermitte zal er aan de koude oostkant van de Zuidpool nog meer ijs afbrokkelen als de klimaatopwarming verder doorzet. “Eerdere studies wezen reeds uit dat de ijsplaat en achterliggende ijskap op West-Antarctica bijzonder kwetsbaar is, maar nu blijkt dat ook de veel grotere Oost-Antarctische ijskap bedreigd wordt door de stijgende temperatuur”, zegt Jan Lenaerts. “De hoeveelheid smelt verschilt enorm van jaar tot jaar, maar neemt wel duidelijk toe in warmere jaren,” vult Stef Lhermitte aan.

We zien de laatste tijd overigens steeds meer ijs smelten aan Noord- en Zuidpool. Minder zee-ijs betekent ook warmere zeeën en een stijging van het zeeniveau.

Meer informatie vindt u op deze webstory.