Topman Lufthansa: "Nieuwe thuis creëren in Brussel"

"We zijn in Brussel gekomen om hier een nieuwe thuis te creëren, op de meest Europese van alle Europese markten." Dat heeft Carsten Spohr, de topman van de Duitse luchtvaartgroep Lufthansa donderdag gezegd bij de aankondiging van de volledige overname van Brussels Airlines. "We geloven in de Belgische markt en we geloven in Brussels Airlines en zijn personeel."

Lufthansa is duidelijk van plan Brussels Airlines verder te laten groeien. "We willen het belang van Brussel als luchtvaartlocatie op een duurzame manier versterken en de connectiviteit van de Europese hoofdstad nog verder vergroten", aldus Spohr. Er zijn investeringen gepland om "de efficiëntie en de capaciteit van de korte- en langeafstandsvloot te verhogen".

De Lufthansa-topman stak voorts niet onder stoelen of banken dat het Afrika-netwerk van Brussels Airlines een van de grote troeven is van de maatschappij. "Dat is een van de redenen van onze initiële investering", aldus Spohr. Lufthansa nam midden 2009 een belang van 45 procent in Brussels Airlines. "Duitse luchtvaartmaatschappijen hebben historisch gezien niet genoeg gefocust op Afrika. Door Brussels Airlines toe te voegen aan ons team, vergroten we onze voetafdruk daar." Lufthansa wil van Brussels Airport dan ook zijn hub voor Sub-Sahara-Afrika maken.

De plannen zouden ook extra werkgelegenheid moeten opleveren. "We willen groeien. Als het succes van Brussels Airlines versterkt wordt, zullen we meer banen nodig hebben", stelde Spohr. Hij wees op de nieuwe langeafstandsverbinding - met het Indiase Mumbai - die Brussels Airlines in maart opstart. Die levert 200 jobs op. Brussels Airlines stelt momenteel 3.500 mensen tewerk.

"Synergieën tot meerdere tientallen miljoenen euro's"

De Duitsers zijn van plan Brussels Airlines vanaf 2018 volledig te integreren in dochtermaatschappij Eurowings. Volgend jaar zal die integratie worden uitgewerkt. Lufthansa verwacht synergieën "die kunnen oplopen tot meerdere tientallen miljoenen euro's".

"Het is de bedoeling synergieën te creëren en tegelijkertijd de lokale diversiteit te behouden", aldus nog Spohr. Hij benadrukte dat Lufthansa al bewezen heeft dat het de sterkte van een lokaal merk erkent, bijvoorbeeld met Swiss en Austrian.

Het is dus nog lang niet zeker dat de merknaam Brussels Airlines op termijn zal verdwijnen. In een eerste fase zal aan de naam wel "lid van de Eurowings Groep" worden toegevoegd. Wat nadien zal gebeuren, is nog niet duidelijk. "We raken alleen aan het merk als we een beter idee hebben met ook dáárin een Belgische 'touch'", aldus Spohr.