"De lichtjes van de Schelde" zowaar in Shanghai

De Antwerpse burgemeester Bart De Wever is met een handelsmissie van de Sinjorenstad op bezoek in de Zuid-Koreaanse hoofdstad Seoel en in Shanghai. Een 70-tal bedrijven is mee op de missie, alsook onze journaliste Veerle De Vos. Ze houdt voor ons een dagboek bij. De laatste halte is bij de burgemeester van Shanghai en bij telefoniegigant Huawei.

Na de informele ontvangst op het stadhuis van Seoul verloopt het bezoek aan dat van Shanghai eerder koeltjes. Waar we in het stadhuis van Seoul (10 miljoen inwoners) een gezellige babbel hadden met de burgemeester rond een tafel in zijn eerder bescheiden bureau, is het in Shanghai (25 miljoen inwoners) een erg protocollaire aangelegenheid.

In een protserige ontvangstkamer wordt burgemeester De Wever ontvangen door een van de zeven viceburgemeesters van Shanghai. Daarna moet de pers achter een rood touw plaatsnemen en foto’s maken van een heus "standing comittee": de Antwerpse burgemeester, geflankeerd door de Belgische ambassadeur en consul-generaal van Shanghai, naast de viceburgemeester en twee Chinese functionarissen. Vijf minuten later staan de journalisten alweer op de keien, voor de burgemeester en zijn gezelschap volgt er nog een formele lunch. "Chinezen staan heel erg op protocol", zegt een Belgisch diplomaat me. "Zelf ben ik in Chinese ministeries nog nooit verder geraakt dan het gelijkvloers."

Huawei heet ons van harte welkom

De volgende dag staat er een bezoek aan het R&D-kantoor van Huawei op het programma. Op enkele jaren tijd heeft deze mobiele telefoniegigant zich opgewerkt tot nummer 3 van de wereld, ná Samsung en Apple, maar de ambitie reikt nog verder. In ons land lopen sinds enkele jaren alle mobiele verbindingen van Proximus via Huawei-technologie. In Brussel en Leuven werken intussen al 200 mensen.

Ook hier is het contrast met Seoul groot. Waar we bij Samsung op een bijzonder onpersoonlijke en bijna kille manier werden ontvangen, gaan hier de deuren wijd voor ons open. "Huawei heet de delegatie uit Antwerpen van harte welkom" staat er in foutloos Nederlands boven de receptie. In de ontvangstzaal klinkt "De lichtjes van de Schelde" uit de luidsprekers. Na een week weg van huis krijgen een aantal leden van de Antwerpse delegatie zowaar een krop in de keel.

Vlaming Kris Verheye werkt al een jaar voor Huawei als manager. ""Focus" dat is in één woord het geheim van Huawei", zegt hij. "Het bedrijf weet perfect waar het naartoe wil. En alle energie wordt gebundeld om dat doel te bereiken. Mijn jonge Chinese collega’s willen er niet alleen zelf op vooruitgaan, maar ze willen ook China helpen op de kaart te zetten. Hun motivatie komt ook vanuit een soort collectieve drijfveer. Wij in het Westen zijn vooral met onze individuele doelen bezig."

"Alles moet wijken voor de groei"

’s Avonds wordt de missie afgesloten met een bezoek aan de nagelnieuwe hoogste wolkenkrabber van Shanghai. 632 meter is die en daarmee staat hij op de tweede plaats, na de Burj Khalifa in Dubai. Het magische uitzicht op de flonkerende lichtjes van Shanghai en de kronkelende Huangpu-rivier diep onder ons wordt verpest door de smog die al twee dagen als een dik deken boven de stad hangt.

De "smogmeter" op mijn telefoon staat dan ook op "very unhealthy". "Hier zie je nu letterlijk een van de schaduwkanten van het Chinese systeem", zegt Bart De Wever terwijl hij uit het raam kijkt. "Soms ben ik wel eens jaloers als ik zie aan wat voor snelheid ze hier projecten uit de grond stampen, terwijl we in Antwerpen al 15 jaar wachten op de eerste spadesteek van de Oosterweelverbinding. Maar mensen die zeggen dat het Chinese systeem misschien toch wel interessanter is dan het onze, zouden beter twee keer nadenken. De burger telt niet mee in China, alles moet hier wijken voor de groei. Dit model is niet verenigbaar met ons Europese DNA."

Of deze handelsmissie haar doel heeft bereikt, moet nog blijken na een evaluatie bij de deelnemende bedrijven. Maar de meeste bedrijfsleiders, ondernemers, architecten, modeontwerpers, wafelbakkers, bierbrouwers en andere deelnemers keren tevreden terug naar huis. China en bij uitbreiding Azië blijft nog wel even de "place to be".