"Is het waar? We weten het niet"

Het was een vroeg kerstverhaal dat menig internetbezoeker tot diep in het hart raakte. Anderhalve maand geleden kreeg Eric Schmitt-Matzen de vraag van een verpleegster om een ziek jongetje, dat Kerstmis wellicht niet zou halen, alsnog te plezieren met een bezoekje van de kerstman. Schmitt-Matzen kluste immers bij als kerstman. Uiteindelijk zou de jongen in zijn armen sterven. Zo vertelde hij het aan de plaatselijke nieuwswebsite Knoxville News Sentinel. Het verhaal ging de voorbije dagen snel viraal. Al meldt de nieuwswebsite nu dat ze het verhaal niet bevestigd krijgt.

Schmitt-Matzen vertelde Knoxville News Sentinel uitgebreid over zijn ontmoeting met de jongen: "Toen ik de kamer binnenwandelde, lag hij daar, zodanig verzwakt dat hij in slaap dreigde te vallen. Ik vroeg hem: "Wat hoor ik daar? Je gaat het kerstfeest missen. Dat kan onmogelijk, want jij bent mijn allerbeste elf!" Ik heb mijn armen dan rond hem geslagen. Voor ik nog iets kon zeggen, stierf hij in mijn armen."

Nieuwsmedia wereldwijd pikten het verhaal op. Maar enkele dagen later lieten de redacteur van het bericht, Sam Venable, en de nieuwswebsite die het bericht gepubliceerd had, weten dat ze de correctheid van het bericht niet konden verifiëren: "We hebben bijkomend onderzoek gedaan om het verhaal van Schmitt-Matzen bevestigd te krijgen. We zijn daar niet in geslaagd."

"Ook al hebben we gegevens over de persoon zelf gecheckt, het verhaal dat hij vertelde blijft onbewezen. We kunnen dus niet bewijzen dat het verhaal niet waar is, maar, en dat is veel belangijker, we kunnen ook niet bewijzen dat het waar is. Dat bericht voldoet dus niet aan de vereisten die we ons opleggen en alzo nemen we er afstand van."

Schmitt-Matzen liet intussen weten bij zijn verhaal te blijven, maar dat hij de identiteit van de familie van het jongetje en van de verpleegster die hem opbelde onmogelijk kan vrijgeven. Ook zijn echtgenote bevestigde aan NBC het verhaal, al bleek zij zich een ander tijdstip dat het voorval plaatsvond te herinneren. "Hoe kan je je vergissen over een dergelijk voorval dat zo’n impact, op emotioneel vlak, op je leven gehad heeft?", reageerde nieuwswebsite Mediaite.

Diverse nieuwsmedia contacteerden ook de plaatselijke ziekenhuizen, maar kregen nergens een bevestiging dat het verhaal in hun ziekenhuis had plaatsgevonden.

Door alle controverse besloot Huffington Post Canada alvast met: "Looks like Santa might have had a ho-ho-ho at all of our expense."