Charles, de geduldigste kroonprins ooit voor de troon

    Met de dood van zijn moeder Queen Elizabeth staat prins Charles eerste in lijn om haar op te volgen. De 68-jarige Charles wacht al zijn hele leven op de troon, sinds 1952 en 3 was, toen Elizabeth het overnam van koning George VI. Charles is dus de kroonprins die het meeste geduld ooit heeft mogen uitoefenen. Maar wie is hij eigenlijk en wat mogen we van hem verwachten?

    In de wieg gelegd voor het koningschap

    Charles Philip Arthur George Mountbatten-Windsor wordt geboren op 14 november 1948 in Londen als oudste zoon van prinses Elizabeth en prins Philip. Koning George (zijn grootvader) en prinses Margaret (zijn tante, de jongere zus van Elizabeth) behoren tot zijn peetouders. Twee jaar later wordt zus Anne geboren. Als hij 3 jaar is, sterft zijn vader aan de gevolgen van longkanker en wordt zijn moeder de Britse koningin. Charles woont haar kroning bij op 2 juni 1953.

    Nu zijn moeder koningin is, legt ze zich toe op haar koninklijke opdrachten en dat betekent soms maandenlang weg zijn van huis als ze overzeese bezoeken brengt. Charles en Anne zien hun moeder minder en worden grotendeels opgevoed door nanny's en gouvernantes, zoals dat in die tijd gebruikelijk was.

    Wat wel ongebruikelijk is, is dat Charles geen privéonderwijs krijgt zoals andere troonopvolgers kregen. Hij gaat gewoon naar openbare scholen. In 1956 trekt hij naar Hill House School in Londen en het jaar daarop naar de kostschool Cheam. Naast zijn schoolse verplichtingen krijgt hij op de leeftijd van 9 de titel van prins van Wales. De kroning volgt echter enige tijd later, als hij 21 is.

    KEYSTONE Pictures USA / eyevine

    In 1962 verandert Charles opnieuw van school en begint Schotland aan Gordonstoun waar zijn vader ging. In die periode studeert hij ook in Australië. Van 1967 tot 1970 studeert Charles aan de Universiteit van Cambridge archeologie, antropologie en geschiedenis. Charles is dan ook al een fervente polospeler. Na zijn studies legt hij zich toe op een militaire carrière.

    Charles bij het Britse leger

    Charles volgt eerst een opleiding van zes maanden bij de Royal Air Force, daarna kiest hij voor de Royal Navy in 1971. Vijf jaar later verlaat hij het leger. Hij heeft dan gediend als helikopterpiloot en heeft het bevel gehad over een schip.

    De koninklijke familie zet zich altijd in voor goede doelen, maar Charles gaat een stapje verder: hij richt The Prince's Trust op dat het leven van kwetsbare Britse jongeren helpt verbeteren.

    1972 AP

    Van sprookjeshuwelijk naar groot drama

    Voor het grote publiek komt de kroonprins-met-de-grote-oren als intelligent over, maar ook als afzijdig en gereserveerd. Maar plots krijgt zijn stoffig imago opgeblonken als de jonge en knappe Diana Spencer in zijn leven komt. De twee kennen elkaar al langer maar ontmoeten elkaar opnieuw in de jaren 70 als Charles Diana's zus Sarah bezoekt. Hij stond als troonopvolger onder grote druk om te trouwen.

    Ze verloven zich in februari 1981 en het publiek is meteen weg van de verlegen, voormalige kinderjuf. Zij 20, hij 32. In juli van datzelfde jaar trouwden ze in Saint Paul’s Cathedral. Miljoenen volgen het sprookjeshuwelijk op tv. Al snel volgen twee kinderen: prins William en prins Henry (roepnaam Harry).

    AP1981
    UPPA/Photoshot. All rights reserved.

    Maar al snel volgen ook de eerste barsten in het huwelijk. Charles blijkt zijn jeugdliefde Camilla Parker Bowles niet te kunnen vergeten. De tabloids smullen van de intriges. Diana wordt gelinkt aan verschillende mannen. Het koppel gaat uit elkaar in 1992 en scheidt officieel in 1996.

    Diana geeft aan de BBC een interview waarin ze een legendarisch zin uitspreekt: "There were three of us in this marriage, so it was a bit crowded." Dat zinnetje boort Charles (en "echtbreekster" Camilla) rechtstreeks de grond in. Het volk blijft de kant van de geliefde Diana kiezen. Dat volk is ook nog niet de smeuïge details in de pers vergeten uit een onderschept telefoongesprek tussen Charles en Camilla. Daarin geeft hij aan zijn minnares te kennen dat hij wil "reïncarneren als haar tampon". Uitspraken een kroonprins onwaardig. Charles kan het wel schudden met Camilla aan zijn zijde.

    Tot in 1997 Diana na een etentje met Dodi al-Fayed en opgejaagd door paparazzi verongelukt in de tunnels van Parijs. Het nieuws slaat over de hele wereld in als een bom, het beeld van de jonge prinsen die achter de kist van hun moeder lopen staat op het netvlies gebrand.

    AP1997

    De aanvaarding van Camilla Parker Bowles

    Charles neemt zijn vaderrol ter harte en vraagt aan de pers om zijn kinderen, William dan 15 jaar en Harry 12, een adempauze te gunnen. Hij beseft dat een tweede huwelijk helemaal niet gepast zou zijn en laat -zelf nog onder de indruk van de feiten- de jongens rouwen én wennen aan Camilla. Hij leidt met haar verschillende jaren een leven in de luwte.

    Acht jaar na de dood van Diana wagen Charles en Camilla dan toch de stap en geven elkaar het jawoord in een burgerlijke plechtigheid op 9 april 2005. Hij krijgt daarvoor de goedkeuring van de Queen, de premier en de aartsbisschop van Canterbury. Hij trouwt immers met een gescheiden vrouw (Camilla was 22 jaar getrouwd met legerofficier Andrew Parkers Bowles en had 2 kinderen, van een van hen is Charles trouwens peter). Om geen controverse uit te lokken, komt het niet tot een kerkelijk huwelijk, maar er is wel een religieuze plechtigheid waarin Charles en Camilla hun berouw uitspreken over het verleden.

    Intussen heeft Camilla de titel gekregen van hertogin van Cornwall (de titel van prinses van Wales behoorde Diana immers toe) en is door iedereen aanvaard. Aan haar zijde is Charles zichtbaar gelukkiger geworden en blaakt van het zelfvertrouwen.

    Een geëngageerde prins

    Charles is al decennialang voorbereid op de troon. Hij heeft in de loop der jaren talrijke koninklijke verplichtingen overgenomen van zijn moeder door onder meer staatsbezoeken naar Australië en Abu Dhabi in haar naam af te leggen. Die bezoeken krijgen naar zijn zin echter niet de nodige persaandacht. Het zijn vooral de populaire Harry en het schattige gezin van William die met de voorpagina's gaan lopen.

    Naast The Prince's Trust zet hij zich in voor goede doelen. Een van zijn stokpaardjes zijn de initiatieven die genomen worden om de wilde natuur te beschermen. Hij volgt ook de topconferenties voor het klimaat op de voet. De klimaatsveranderingen baren hem grote zorgen. Hij noemt de klimaatconferentie in Kopenhagen (2009) ronduit "een ramp". "Het leven gaat gecompliceerd raken. Mensen moeten door de droogte verhuizen. We pakken gewoon de onderliggende oorzaken niet aan", zegt hij in een gesprek met Sky News.

    Sinds 2013 vervult hij ook -en met trots- een nieuwe rol, namelijk die van grootvader. Charles mag zich opa noemen van prins George en prinses Charlotte, die genoemd werd naar hem.

    Breekt het hart op de tong hem zuur op?

    Charles heeft het hart op de tong. Hij heeft namelijk de gene geërfd van zijn vader, prins Philip, die ongezouten zijn mening geeft. Als koning heeft hij echter een objectieve functie te dragen en zijn controversiële uitspraken of eventuele inmengingen uit den boze.

    Zo heeft Charles in het verleden al druk proberen uitoefenen op de politiek. In 2015 zijn ruim 20 brieven vrijgegeven die hij had gestuurd naar ex-premier Tony Blair en de toenmalige regering. In de brieven, de "black spider memos" genoemd naar het kriebelige handschrift van Charles, stelt hij zich de vraag of de troepen in Irak wel behoorlijk zijn uitgerust of dat loterijgeld beter niet aangewend zou worden om hutten van ontdekkingsreizigers in Antarctica te restaureren. Maar hij pleit evengoed om alternatieve medicijnen niet langer buiten de wet te stellen, en het illegaal vangen van een bepaald soort vis (de Antarctische diepzeeheek) dringend aan te pakken.

    De brieven brengen heel wat ophef teweeg. Critici vinden dat Charles zijn positie misbruikt, anderen vinden Charles gewoon openhartig. Charles zelf vindt dat hij enkel "zaken van algemeen belang onder de aandacht brengt".