Meest recent

    Jack O'Neill, gestorven met zijn geliefde golven vlakbij

    In Santa Cruz, in de Amerikaanse staat Californië, is Jack O'Neill (94) overleden. Zijn naam zegt u misschien niet meteen iets, maar toch is hij een legende, vooral in surfmiddens. Hij ontwierp namelijk de wetsuit, het pak waardoor surfers langer in het water kunnen blijven. Een uitvinding die hem geen windeieren legde. Zijn bedrijf O'Neill groeide uit tot 's werelds grootste verkoper van watersportkleding.

    Jack O'Neill werkte in de jaren 40 als piloot bij de Naval Air Corps. Daarna verhuisde hij naar Ocean Beach, San Francisco, waar hij aansluiting vond bij een groep surfers die niets liever deed dan de koude wateren van de Stille Oceaan in duiken. O'Neill zocht naar manieren om langer in het koude water te kunnen blijven en vond inspiratie bij de Amerikaanse marine.

    Hij begon te experimenteren met neopreen, synthetisch rubber dat door de marine al gebruikt werd. Hij kocht materiaal uit overtollige stock van het Amerikaanse leger en maakte er in eerste instantie vesten van. Later werden dat volledige pakken, wetsuits dus.

    "In eerste instantie lachten ze ons uit met die wetsuits", vertelde O'Neill ooit. "Tot ze zagen dat wij als eersten het water in doken en er als laatsten weer uit kwamen." In 1952 opende hij een surfzaak in San Francisco, enkele jaren later volgde een tweede zaak in Santa Cruz.

    Het vormde de basis voor het watersportmerk O'Neill, dat uitgroeide tot 's werelds grootste verkoper van wetsuits. In 1985 nam zijn zoon het bedrijf over. Tot op de dag van vandaag blijft O'Neill een gerenommeerd merk dat jonge surfers en watersportevenementen wereldwijd ondersteunt.

    "Ik pakte een golf en alles was ok"

    O'Neill is niet officieel erkend als dé uitvinder van de wetsuit, maar geldt wel als een van de pioniers van de wetsuit in neopreen, wat de surfsport radicaal veranderd heeft. Surfen werd zo veel makkelijker en toegankelijker.

    In 1971 verloor O'Neill zijn linkeroog in een surfongeluk. Hij droeg een ooglapje, wat hem samen met zijn ietwat verwilderde uiterlijk op een piraat deed lijken. Hij was erg teruggetrokken en sprak slechts zelden met de pers.

    In een interview in 2011 vertelde O'Neill over zijn liefde voor surfen. "Het was een heel belangrijk onderdeel van mijn leven. Ik werkte in de binnenstad van San Francisco, draaide helemaal dol. Dan zocht ik de golven op. Ik dook de oceaan in, ik pakte een golf en ik voelde me weer goed. Alles was oké."

    "Ik wilde eigenlijk alleen maar surfen. Toen ik mijn eerste winkeltje opende, in mijn garage, ging ik ervan uit dat het beperkt zou blijven tot een paar gasten die wetsuits verkochten en met wie ik ging surfen. Niemand is meer verbaasd dan ik over het succes van O'Neill."

    "Gestorven met zijn geliefde golven vlakbij"

    O'Neill is gisteravond overleden in zijn huis met zicht op de oceaan in Santa Cruz, omringd door zijn familie, hij is 94 jaar geworden.

    "Jack O'Neill, surfer, oceaanliefhebber, botenfan, wetsuit-pionier, ballonvaarder, stichter van het iconische surfmerk O'Neill, is niet meer. Hij was nog altijd even bezield en bemoedigend, bleef de liefde voor zijn familie beklemtonen, zijn appreciatie voor een welgevuld leven, zijn hoop voor zijn vrienden, voor de oceanen waarvan hij hield. Met de golven van zijn geliefde Pleasure Point in zijn zicht", staat te lezen op de website van O'Neill.

    De familie vraagt dat mensen die hun steun willen betuigen, een gift overmaken voor het O'Neill Sea Odyssey-programma, waarmee Jack O'Neill schoolkinderen iets wil bijleren over het onderwaterleven. De verwezenlijking waar hij naar eigen zeggen het meest trots op was.