Meest recent

    Koerdisch-Arabische militie valt "IS-hoofdstad Raqqa" aan: wat staat er op het spel?

    In het oosten van Syrië heeft een coalitie van Koerdische en Arabische milities de buitenwijken van de stad Raqqa aangevallen. Dat is zowat de hoofdstad van de terreurgroep IS in Syrië. Dat gebeurt net op een ogenblik dat die andere hoofdstad van IS, Mosul in Irak, het toneel is van zware gevechten.

    De Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF) hebben vandaag de eerste aanvallen uitgevoerd op Raqqa. Die stad is in hun vizier gekomen na de verovering van de strategisch belangrijke Tabqa-dam op de Eufraat een maand geleden.

    Een eerste eenheid zou al-Mishlab, een buitenwijk in het zuidoosten van Raqqa, binnengetrokken zijn. Elders wordt gevochten om een grote kazerne aan de rand van de stad.

    Volgens de SDF die vanuit de lucht door de Amerikanen gesteund wordt, zouden er nog 3.000 tot 4.000 strijders van IS in Raqqa zijn. Het kan dus nog een bloedige strijd worden vooraleer die stad heroverd is. Het risico op burgerslachtoffers is erg groot, want er zouden nog altijd 150.000 van de oorspronkelijke 200.000 inwoners in Raqqa zijn.

    De stad wordt nu vanuit het noorden en het westen aangevallen door strijders van de SDF, een gemengd Arabische en Koerdische strijdmacht. Die hebben de steun gekregen van de Syrian Elite Forces, dat is een Arabische militie. Ook zijn special forces uit de VS niet zo heel veraf. Zij wijzen onder meer doelwitten aan voor luchtaanvallen door Amerikaanse en andere vliegtuigen van de internationale coalitie.

    Strategische springplank langs de Eufraatrivier

    In januari 2014 werd Raqqa door de terreurgroep IS veroverd op een aantal Syrische rebellengroepen. Sindsdien is de stad uitgegroeid tot wat men de hoofdstad van IS noemt, alleszins in Syrië.

    Raqqa ligt in de vruchtbare vallei van de Eufraat langs belangrijke wegen die het oosten en het westen van Syrië met elkaar verbinden. Vanuit Raqqa marcheerde IS ook verder westwaars op in de richting van Aleppo en Palmyra.

    Het verlies van Raqqa zou een zware klap zijn voor IS dat wellicht tot de dood zal vechten voor de stad. Niet dat IS daardoor helemaal van de kaart zal geveegd zijn, want het grootste deel van de oostelijke provincie Deir az-Zor is nog altijd stevig in handen van de terreurgroep.

    Raqqa is ook symbolisch erg belangrijk: tussen 796 en 809 na Christus was het de zomerhoofdstad van de Abbassieden, de tweede kaliefendynastie die toen over het grote Arabische moslimrijk regeerde. Het was de tijd van de beroemde kalief Harun al-Rashid die contacten had met Karel de Grote en de Byzantijnse keizers. Voor IS dat zich er op beroept een "nieuw kalifaat" te hebben uitgeroepen, is die symbolische waarde erg belangrijk.

    Turkije knarst de tanden

    De eventuele verovering van Raqqa door Arabisch-Koerdische milities zal moeilijk te pruimen zijn voor NAVO-lidstaat Turkije, die erg beducht is voor een Syrisch-Koerdische staat of autonoom gebied in het noorden en het noordoosten van Syrië.

    Dat leidt tot spanningen met de Verenigde Staten die in de Syrische Koerden de belangrijkste bondgenoot zien in de oorlog tegen IS. Turkije probeerde met eigen troepen en pro-Turkse rebellen in Syrië de opmars van de Koerden te stuiten, maar dat is niet erg gelukt.

    De SDF-militie beweert dat ze Raqqa na het verdrijven van IS bij wijze van gebaar zal overdragen aan een raad van lokale Arabische inwoners, net zoals dat eerder ook al het geval was in de Noord-Syrische stad Manbij.

    Hoe dan ook betekent de val van Raqqa en van dat andere IS-hoofdkwartier in Mosul in Irak niet dat die terreurgroep volledig uitgeschakeld is, zoals de recente golf van terreur in Manchester, Londen en het zuiden van de Filipijnen aantonen.