Meest recent

    100 jaar na de grootste ontploffing van de Eerste Wereldoorlog

    Op 7 juni 1917 om tien na vier 's morgens heeft bij Mesen in West-Vlaanderen de grootste ontploffing uit de Eerste Wereldoorlog plaatsgevonden, op dat moment zelfs de grootste explosie ooit. 19 mijnen, goed voor anderhalf miljoen kilo springstof, gingen toen de lucht in. De Slag duurde een week en heeft meer dan 50.000 mensenlevens gekost.

    In 1917 zat het front van de Eerste Wereldoorlog al enkele jaren muurvast, ook rond de stad Ieper. De Duitsers zaten op de heuvels rond de stad en de Britten wilden hen verdrijven door hun stellingen te ondergraven en op één moment op te blazen. 7 juni 1917 werd de historische datum, de datum van de Mijnenslag, toen 19 dieptemijnen 's morgens vroeg tegelijk ontploften: dan de grootste ontploffing ooit.

    "Afgaande op de getuigenissen begonnen de ontploffingen met een soort trillingen van de grond", legt Franky Bostyn van het War Heritage Institute uit. "De trillingen werden gevolgd door grote vuurkolommen die naar boven kwamen en die zich openzetten als een soort champignon. En de aarde kwam met een groot gedruis naar beneden."

    (lees verder onder de foto)

    Het artilleriebombardement in de dagen voor de Mijnenslag was al enorm: in een week tijd werden 3,5 miljoen granaten afgeschoten door zo’n 2.000 zware kanonnen: De Mijnenslag was, voor 1918, een van de zeldzame veldslagen waar de Britten snel resultaat boekten en binnen een paar dagen hun doelstellingen realiseerden, bij de Somme en de 3e Slag bij Ieper liepen ze telkens snel vast en bereikten na maanden strijd telkens weinig tot niets.

    De geallieerden boekten met de Mijnenslag enkele kilometer terreinwinst, maar tussen 7 en 14 juni vielen er zo'n 50.000 doden, gewonden en vermisten, Duitsers en geallieerden samen.

    Nog 4 niet-ontplofte mijnen

    Niet alle mijnen die de Britten hadden geplaatst zijn op die junidag in 1917 ontploft, want de Duitsers hadden enkele mijnen kunnen saboteren. 5 mijnen hebben de Eerste en zelfs de Tweede Wereldoorlog overleefd. Door een blikseminslag is in 1955 een van de niet-ontplofte mijnen alsnog ontploft. De vier andere kunnen alleen gevaarlijk zijn als ze waterdicht verpakt zijn (red. de tunnels staan onder water), maar niemand weet of dat zo is.

    Onder een veld in Mesen ligt nog minstens één niet-ontplofte mijn met een geschatte lading van 15.000 kilo springstof. "Ik lig er niet wakker van", zegt de boer die het land er boven bewerkt. "Gelukkig beweegt er niets op dit moment."

    (lees verder onder de video)

    Slag met Iers belang

    De Slag is van enorm belang voor zowel Noord- als Zuid-Ieren. Het is een van de zeldzame momenten tijdens de oorlog dat katholieke en protestantse Ieren zij aan zij vochten. Katholieke Ieren hadden zich laten verleiden om deel te nemen aan de oorlog in de hoop dat hun land meer autonomie zou krijgen, wat hen kwalijk werd genomen door de Ierse nationalisten.

    Toen uiteindelijk het Ierse vredesproces op gang kwam, na een decennialange bloedige strijd in Noord-Ierland, en in april 1998 het Goede Vrijdagakkoord werd gesloten, werd in datzelfde jaar nog in Mesen het Ierse Vredespark met de Vredestoren gebouwd. Het wil een nationaal gedenkteken en symbool van verzoening zijn waarbij alle Ieren herdacht worden die omgekomen zijn tijdens de Eerste Wereldoorlog, en dit zonder rekening te houden met afkomst, religie of militaire eenheid.