Meest recent

    BepiColombo verkent volgend jaar kleinste en meest mysterieuze planeet: Mercurius

    BepiColombo, de Mercuriusverkenner van ESA en JAXA, vertrekt in maart volgend jaar naar de Europese ruimtehaven in het Frans-Guyaanse Kourou. Daar zal de sonde in oktober 2018 gelanceerd worden. De kleinste en meest mysterieuze planeet in de binnenste ring van ons zonnestelsel is nog nauwelijks verkend door aardse sondes. Er zijn dus nog veel astrofysische en filosofische vragen waar BepiColombo een antwoord op moet vinden.

    De missie naar Mercurius is een samenwerking tussen het Europese ESA (European Space Agency) en het Japanse JAXA (Japan Aerospace Exploration Agency). BepiColombo bestaat dan ook uit twee ruimtesondes: de Europese Mercury Planetary Orbiter en de Japanse Magnetospheric Orbiter. Eens aangekomen op Mercurius in 2025, zullen de Europese en Japanse sonde opsplitsen en hebben ze elk hun eigen taak. De Europese sonde zal het landschap en de structuren scherper in beeld brengen en de Japanse verkenner concentreert zich op het magnetisch veld van Mercurius.

    De missie gaat verder op de poging om te begrijpen hoe het zonnestelsel ontstaan is en hoe de planeten rondom de aarde evolueren. Daarom zullen de structuren van Mercurius, het magnetisch veld en de bijzondere kenmerken van het planeetoppervlak onderzocht worden. Er zal ook gekeken worden naar hoe de planeet omgaat met de invloeden van de zon en de zonnewind.

    Ingewikkeld traject

    De planeet is moeilijk te bereiken: BepiColombo moet als het ware vanop de aarde op Mercurius vallen en maakt daarvoor gebruik van de zwaartekracht van de aarde en Venus. De sondes zullen in december 2025 in een baan rond de planeet komen, waar de Europese en de Japanse vervolgens zullen opsplitsen.

    Mercurius is de minst verkende planeet van het zonnestelsel. Wetenschappers hebben het lang moeten doen met de foto’s van de Mariner 10 van NASA. Die missie dateert al van 1974. Tussen 2008 en 2015 werd Mercurius beter in beeld gebracht door de NASA-sonde Messenger. BepiColombo bouwt nu voort op de resultaten van die laatste missie, die heel wat vragen met zich meebracht.