Meest recent

    Copyright 2017 The Associated Press. All rights reserved.

    Is Joe Arpaio de "toughest" of de "worst" sheriff van de Verenigde Staten?

    Een 85-jarige ex-sheriff uit Arizona staat in het centrum van de nieuwe storm rond de Amerikaanse president Donald Trump. Die heeft de veroordeelde Arpaio gratie verleend, ook al toont deze laatste geen enkel berouw en blijft de man erg omstreden.

    Dankzij de gratie van president Trump ontsnapt de zelfverklaarde voorvechter van "law and order" nu zelf aan een veroordeling en mogelijke celstraf. De man die zichzelf "de taaiste sheriff van de VS" noemde, negeerde totaal de uitspraken van rechtbanken en zelfs van het ministerie van Justitie. Hij leek daarvoor gestraft te zullen worden, maar ontkwam dus dankzij Trump.

    Joe Arpaio lijkt weggelopen uit een western, maar werd in 1932 wel geboren in de noordoostelijke staat Massachussetts als kind van Italiaanse immigranten. Dat laatste is niet onbelangrijk in zijn carrière. Arpaio diende enkele jaren in het leger, waar hij voor de militaire politie werkte, onder meer ook in Frankrijk. Daarna stapte hij over naar de politie in Nevada en diende hij voor de drugsbestrijdingsorganisatie overzee in onder meer Argentinië en Turkije.

    In 1992 werd hij tot sheriff verkozen in Maricopa, een stadje in de zuidelijke staat Arizona, dat zijn nieuwe thuis zou worden. Arpaio zou er net geen kwarteeuw "de arm der wet" vertegenwoordigen en deed dat op zijn heel eigen stijl.

    Van "chain gangs" tot "culture of cruelty"

    Het moet gezegd: Arpaio deed zijn job met plezier en inzet, en werd dan ook al die tijd herkozen als sheriff. Lokale sheriffs worden in de VS namelijk verkozen. Genadeloze misdaadbestrijding was daarbij de richtlijn en dat maakte Arpaio ook populair in de erg conservatieve staat.

    Eén van zijn eerste maatregelen was de verharding van het regime in de gevangenissen die onder zijn toezicht stonden. De rechten van de gedetineerden werden ingeperkt en er werd fors bespaard op voeding en medicatie. De overbevolking loste Arpaio op door het opzetten van "Tent City", een tentenkamp op het terrein van de gevangenissen, waar gevangenen 's zomers in de heetste temperaturen en 's winters in de barre kou verbleven. "Onze soldaten in Irak wonen ook in tenten en die hebben geen misdaden begaan", was zijn reactie op kritiek.

    Sheriff Arpaio voerde ook opnieuw "chain gangs" in waarbij gevangenen aan elkaar werden geketend; voor vrouwelijke gedetineerden was dat enkel vrijwillig om aan het werk te kunnen gaan. Dat soort omstandigheden leidde tot klachten van advocaten waarvan er een sprak over "een cultuur van wreedheid". Arpaio ontkende dat niet en liet zich ontvallen dat de gevangenen daar zitten om gestraft te worden en dat best mogen voelen.

    Copyright 2017 The Associated Press. All rights reserved.

    "Patriot" tegen Justitie en tegen Obama

    De opeenstapeling van klachten over slechte behandeling, mishandeling en willekeurige arrestaties, en vermoedens over geknoei met bewijsmateriaal bereikten ook Washington en leidden daar tot botsingen tussen Arpaio en het ministerie van Justitie. Zijn misdaadonderzoeken bleken heel selectief, zo werden seksuele misdrijven zoals verkrachtig niet of nauwelijks opgevolgd. Arpaio beweerde ook bij hoog en laag dat het geboortecertificaat van president Barack Obama "vervalst" was en hij dus illegaal president was geworden.

    De onderzoeken tegen Arpaio werden talrijker, vooral nadat hij in 2005 een harde aanpak van illegale immigratie vanuit Latijns-Amerika oplegde. Zoals in het Wilde Westen joegen "posses" verdachten op en werden mensen met Latijns-Amerikaanse "roots" willekeurig opgepakt en gecontroleerd. De druppel die de emmer deed overlopen, was de arrestatie en het negen uur vasthouden van een Mexicaanse toerist die over een geldig paspoort en visum beschikte.

    In 2011 verbood een rechtbank sheriff Arpaio om nog langer willekeurig Spaanssprekende Hispanics te controleren of aan te houden. De sheriff lapte dat openlijk aan zijn laars, maar onlangs werd hij daarom veroordeeld door een andere rechter. Zijn imago was intussen geschonden, want vorig jaar verloor Arpaio de verkiezing tot sheriff. Zijn opvolger heeft het tentenkamp intussen opgedoekt.

    Sheriffster als symbool van verdeelde natie

    Voor president Trump en zijn aanhangers is Arpaio een echte patriot en een held van de misdaadbestrijding en illegale immigratie. Critici en mensen die in zijn gevangenissen gezeten hebben, zien in hem het archetype van een bruut en sadist die zijn sheriffster misbruikte om mensen schrik aan te jagen en te terroriseren, desnoods met valse onderzoeken en klachten.

    De Hispanic-gemeenschap verweet hem met zijn jacht op potentieel illegale immigranten en populistisch discours de gunst van de conservatieve blanke kiezer af te kopen, wat zijn lange carrière in Maricopa verklaart. Arpaio zou niet om gratie hebben gevraagd. Met zijn gratie heeft president Trump de toch al erg verdeelde VS blijkbaar nog verder uiteen getrokken.

    Copyright 2016 The Associated Press. All rights reserved. This material may not be published, broadcast, rewritten or redistribu