Meest recent

    This image is in the public domain and cannot be copyrighted.

    Orkanen: slecht voor mensen, goed voor dolfijnen

    Orkanen veroorzaken ook bij zeezoogdieren sterfte, vooral onder de kleintjes, maar in de jaren volgend op zware orkanen slagen dolfijnen er in meer kleintjes gezond en wel groot te krijgen, blijkbaar vooral omdat een groot deel van onze vissersvloten dan nog kapot is door de orkaan, en ze dus minder concurrentie hebben. 

    De Amerikaanse bioloog Lance Miller was in de Golf van Mexico in 2007 onderzoek aan het doen naar dolfijnen, en hij stelde iets vreemds vast: baby dolfijntjes. Hopen baby dolfijntjes, veel meer dan hij verwachtte aan de hand van de resultaten van de onderzoeken in 2005 en 2006. De oorzaak? Orkaan Katrina uit 2005. 

    Orkanen zoals Harvey en Irma worden geassocieerd met verlies van levens, schade aan eigendommen en andere economische verliezen, die nog jaren kunnen nawerken. En dat geldt niet alleen voor mensen, het gaat ook op voor wilde dieren. 

    In december 2004, nog voor Katrina zou toeslaan, begon een groep onderzoekers van de University of Southern Mississippi onder leiding van Lance Miller, aan een onderzoek in de Golf van Mexico naar de sociale organisatie van  Atlantische tuimelaars (Tursiops truncatus). Zo'n twee jaar nadat Katrina was langsgetrokken, stelden ze een enorme toename vast van het aantal dolfijnenkalfjes in hun studiegebied. Orkanen en andere grote stormen worden normaal gezien geassocieerd met een toename van het aantal strandingen van zeezoogdieren. Waarom zouden er na Katrina dan meer dolfijnen gevonden worden, en niet minder?

    Miller bedacht twee mogelijke verklaringen: ten eerste, er werden meer dolfijntjes geboren, ten tweede, er werden even veel dolfijntjes geboren als anders, maar meer van hen overleefde hun moeilijke eerste jaren. Het antwoord is meer dan waarschijnlijk een combinatie van de twee.

    (lees voort onder de foto)

    The Pug Father/Wikimedia Commons

    Meer jonge dolfijntjes dood

    In normale omstandigheden voeden dolfijnenmoeders hun kleintjes gedurende drie of vier jaar, wat betekent dat dolfijntjes pas na minstens vijf jaar een broer of zus krijgen. Maar, zo zegt Miller, als een vrouwtjesdolfijn haar kleintje verliest, kan ze het volgend seizoen wel al weer opnieuw bevallen. 

    Als Katrina inderdaad veel van de baby dolfijntjes die eerder dat jaar geboren waren, had doen sterven, zouden al die moeders het volgend jaar opnieuw in staat zijn om zwanger te worden en weer een kleintje te krijgen. Dat zou voor een deel de piek in de geboorten van dolfijntjes kunnen verklaren. En inderdaad, de cijfers van het aantal strandingen vertoonden een kleine toename voor jonge dolfijntjes na Katrina. En toen de onderzoekers de populatie bekeken in 2005, vonden ze in verhouding meer volwassen dolfijnen dan juvenielen, wat er op lijkt te wijzen dat de volwassenen meer kans hadden om te overleven. 

    Maar die trends alleen zouden niet genoeg zijn om de babyboom te verklaren die Miller's team zag. Om de rest te verklaren, moesten ze naar menselijke activiteiten kijken. 

    (lees voort onder de foto)

    AP2008

    Een garnalenboot ligt op zijn zij in Texas, na de doortocht van orkaan Ike in 2008. 

    Vissersschepen vernield

    Krachtige orkanen vernielen niet alleen huizen en bedrijven, ze beschadigen ook vissersschepen. Volgens een schatting vernielde Katrina 87 procent van alle commerciële vissersschepen, krabben- en garnaalschepen in Mississippi. In 2005 en 2006 brachten visserboten in de staat bijna een half miljoen kilo minder vis en zeevruchten aan wal. 

    Dat betekent dat er minder boten in het water waren, en ook dat er meer voedsel was voor de dolfijnen? Commerciële vissers vissen op driekwart van de soorten die het dieet uitmaken van de dolfijnen aan de kust van Mississippi, en tweederde daarvan wordt gevangen door sportvissers. Meer voedsel betekent dat zwangere vrouwtjes meer kans hadden om gezonde babies ter wereld te brengen, en het maakt ook dat ze beter in staat waren om hun jongen te voeden met hun melk.

    Het is nu nog te vroeg om te zeggen welke impact Harvey en Irma zullen hebben op het leven in zee. Maar Katrina leert ons dat we, door noodgedwongen onze visserij terug te schroeven,  onopzettelijk een leefmilieu geschapen hebben waarin jonge dolfijntjes konden floreren. De visserij werd zo zeer verstoord in de nasleep van de storm, dat het wel leek alsof er een zeereservaat gecreëerd was in de gebieden waar de orkaan huisgehouden had. 

    AP2005

    Twee grote vissersboten zijn door orkaan Katrina op Highway 23 geworpen in Empire, Louisiana.