Meest recent

    De bevrijding van Raqqa: de essentie in 5 feiten

    In het Syrische noorden woedt de slag om Raqqa in alle hevigheid. De internationale coalitie en de Syrische Democratische Strijdkrachten heroverden al grote delen van de stad. De eindstrijd is in zicht. Maar wat maakt net deze stad zo belangrijk? Een korte uitleg in vijf punten.

    1. Het laatste bolwerk van IS

    Terwijl het kalifaat werd uitgeroepen in het Iraakse Mosul, ligt de hoofdstad in Syrië. Sinds 2014 is Raqqa het symbolische en strategische centrum van het kalifaat. Het was de enige grote Syrische stad waarover de terreurgroep de volledige controle had.

    Wie er trouw weigerde te zweren aan kalief Al Baghdadi werd onthoofd of vervolgd. In geen tijd werd de stad een de facto openluchtgevangenis voor de burgerbevolking, die er strikte regels moest volgen. IS veranderde er de volledige maatschappij: de administratie, het leerplan en het rechtssyteem. 

    IS-propagandafilms als deze werden vaak in Raqqa gefilmd en verspreid IS-propagandafilms als deze werden vaak in Raqqa gefilmd en verspreid

    2. Hoofdkwartier van strijders en aanslagplegers

    Met de Turkse grens slechts 90 km verderop, geraakten buitenlandse strijders zonder problemen in het kalifaat. De stad werd de thuisbasis van veel buitenlandse - voornamelijk Europese - strijders en het organisatorisch hoofdkwartier voor terroristische aanslagen in o.a. België en Frankrijk. Ook de aanslagen van 22 maart werden vanuit Raqqa opgeëist en de vele propagandafilmpjes worden er opgenomen en verspreid.

    De aanwezigheid van buitenlandse strijders was zelfs zo groot dat bepaalde wijken werden hernoemd. Zo stond een deel van de stad met een grote concentratie van Franse strijders bekend als ‘klein Toulouse’ .

    Volgens het anti-IS collectief ‘Sound and Picture’ werd sinds het begin van het
    offensief op Raqqa een groot deel van de westerse strijders met een konvooi richting Deir ez-Zor geëvacueerd. Door de buitenlandse strijders in leven te houden, hoopt IS hen later nog te kunnen laten figureren in propagandavideo's.

    3. Raqqa is "de slechtste plek op aarde"

    Op 24 augustus deelde de VN-adviseur Jan Egeland mee dat er in de bezette stadswijken nog 20.000 inwoners zitten. Het deel dat nog in handen is van IS noemt hij ‘de slechtste plek op aarde’. Men vreest dat een scenario als dat van Mosul of Aleppo zal terugkeren: burgers die als menselijk schild gebruikt worden en zo het slachtoffer worden van guerrillagevechten en luchtaanvallen.

    Er werd opgeroepen tot een gevechtspauze om de overgebleven burgers te evacueren - maar het is weinig waarschijnlijk dat IS op die vraag zal ingaan. 

    4. Nog enkele duizenden IS'ers

    Tot 4.000 IS-strijders hebben zich nu verschanst in het dichtbevolkte centrum. Ze hebben meer dan drie jaar tijd gehad om zich voor te bereiden op het offensief. Rond de stad liggen mijnen en boven belangrijke straten zijn doeken gehangen, om de piloten van de coalitie het zicht te ontnemen op wat er beneden gebeurt. Net zoals in Mosul verwacht men een heel netwerk van tunnels en boobytraps in de stad. Onschuldige inwoners van de stad kunnen intussen nergens heen.

    AP

    5. De eindstrijd is begonnen

    Een coalitie van Koerdische en Arabische strijders, de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF), hebben de laatste fase van hun offensief om IS te verdrijven gelanceerd. Ze krijgen hiervoor steun van de internationale coalitie tegen IS. Met Amerikaanse voertuigen en lichte wapens voeren ze straatgevechten uit in het puin van Raqqa.

    De SDF zegt dat ze burgerslachtoffers zo veel mogelijk willen vermijden. Hierdoor zal het offensief volgens hen veel langer duren. Toch zijn al heel wat burgers omgekomen in de straatgevechten en zijn ook door de luchtaanvallen van de internationale coalitie al honderden burgers gedood.

    De Amerikaanse generaal Townsend verklaarde iedere boot die de Eufraat probeert over te steken te zullen beschieten. Zo wil men vermijden dat de extremisten de stad ontvluchten. Deze maatregel sluit ook de vluchtroute af voor de gewone burgers. VN-adviseur Jan Egeland keurt die maatregel alvast af.