Meest recent

    AFP or licensors

    Barbuda na orkaan Irma: "Voor het eerst in 300 jaar geen levende ziel te bespeuren"

    Na de verwoestende doortocht van orkaan Irma is er op Barbuda voor het eerst in eeuwen geen levende ziel meer te bekennen. Het ooit zo paradijselijke Caraïbische eiland is compleet onbewoonbaar, maar de overheid van Antigua en Barbuda beschikt niet over de middelen om de huizen en infrastructuur weer op te bouwen. Premier Gaston Browne en ambassadeur Ronald Sanders slaken een noodkreet. 

    De orkaan Irma was meer dan 600 km breed en bijna op het hoogtepunt van haar kracht toen ze in de nacht van 5 op 6 september aan land ging op Barbuda, een eilandje van slechts 160 vierkante kilometer in de Caraïbische zee. Bijna alle 1800 inwoners van het eiland werden uit voorzorg geëvacueerd naar het naburige Antigua.

    Zij die achterbleven kregen de volle laag. Het tropische paradijs werd door Irma gereduceerd tot een ware puinhoop. Een tweejarig kind kwam om het leven en 95 procent van alle gebouwen werd vernietigd of zwaar beschadigd. Meer dan de helft van de bevolking blijft dakloos achter.

    De laatste overlevers werden op 8 september verplicht overgebracht naar Antigua en daar met hun familie en kennissen verenigd. Daar verblijven ze nog steeds, vaak in weinig comfortabele omstandigheden.  

    Beschaving van de kaart geveegd

    "De verwoesting is compleet", getuigt Ronald Sanders, de ambassadeur van Antigua en Barbuda in de VS. "Voor het eerst in 300 jaar is er geen levende ziel op het eiland Barbuda. Een beschaving die voor meer dan 300 jaar op het eiland heeft bestaan is nu vernietigd."

    Sanders beschrijft de orkaan Irma als "de meest woeste, wrede en genadeloze storm" in Barbuda's lange geschiedenis. "Dit was een enorm monster", verklaarde hij aan USA Today. "Het eiland en zijn inwoners maakten helemaal geen kans." 

    AFP or licensors

    Geen peetvader

    Een snelle heropbouw van het eiland is weinig waarschijnlijk, aldus de premier van Antigua en Barbuda, Gaston Browne. "Met onze eigen middelen kunnen we het ons zeker niet veroorloven", getuigde hij aan BBC.

    "We hopen dat er bevriende regeringen en internationale partners zullen opstaan en ons zullen helpen... Dit is een ramp, een nationale ramp van epische proporties. We hebben echt nood aan externe hulp. Dit is niet wat we willen, maar wat we nodig hebben."

    De totale kosten voor de wederopbouw van het eiland worden geschat op zo'n 167 miljoen euro. Het proces zou jaren kunnen duren. Anders dan de getroffen overzeese gebieden in de Caraïben, waaronder Puerto Rico, Sint Maarten en de Britse Maagdeneilanden, krijgen Antigua en Barbuda bovendien geen rechtstreekse steun van het rijke moederland. Of zoals Ronald Sanders het uitdrukte op CNN: "Antigua is een klein eiland en we hebben geen peetvader".

    Klimaatverandering

    Lokale autoriteiten op Antigua hebben zich voorgenomen een donorconferentie te organiseren, waar andere landen en internationale organisaties de heropbouw het eiland kunnen plannen. Volgens Sanders is het niet meer dan logisch dat grotere industriële naties het kleine ongerepte eilandje bijstaan, als gevolg van de klimaatverandering.

    "Wij zijn het slachtoffer van broeikasgassen. Wij dragen weinig bij tot de vervuiling", stelde Sanders. "We hopen dat onze buurlanden kunnen reageren." 

    Druppel in de oceaan

    Robert de Niro, die van plan was  een luxehotel te openen op Barbuda, is een van de eersten die hebben beloofd om te helpen met de heropbouw van het eiland. "Hoe rampzalig en verschrikkelijk de situatie ook is, het eiland komt terug", verklaarde de acteur aan CNN. 

    Voorlopig is er al zo'n 4,2 miljoen euro ingezameld voor de heropbouw van Antigua en Barbuda, en verschillende landen hebben al onmiddellijke noodhulp aangeboden. Daar is de eilandstaat bijzonder dankbaar voor, maar volgens Sanders is een paar miljoen dollar slechts "een druppel in de oceaan". "We hebben nood aan een massale inspanning", besluit hij.

    AFP or licensors

    Lange geschiedenis

    Of Barbuda effectief voor het eerst in driehonderd jaar onbewoond is, valt moeilijk te bewijzen. Wat vast staat is dat de geschiedenis van het eiland veel verder teruggaat dan dat.

    Barbuda dook voor het eerst op in de annalen in 1493, toen Christoffel Colombus op het eiland aankwam tijdens zijn tweede reis naar de Nieuwe Wereld. Barbuda werd toen bewoond door Arowakken en Cariben. Nadat de Spanjaarden en Fransen er nederzettingen hadden opgericht, stichtten de Engelsen er in 1666 een kolonie.

    Vanaf 1685 werd het eiland verpacht aan de gebroeders Codrington, die er het gelijknamige stadje, de grootste nederzetting en enige stad van het eiland, stichtten. De familie Codrington produceerde verschillende gewassen op het eiland en importeerde slaven uit Afrika om op hun suikerrietplantages te werken. 

    In de jaren 1740 vonden verschillende slavenopstanden plaats in Codrington, maar het zou duren tot 1834 tot alle slaven op het eiland werden vrijgelaten. Op 1 november 1981 werd Barbuda onafhankelijk van het Verenigd Koninkrijk, als deel van de eilandstaat Antigua en Barbuda. Het land maakt nog steeds deel uit van het Britse Gemenebest.