Vier gram zware bol zweeft al 8.081 dagen in een ondergronds laboratorium

In het ondergronds laboratorium van de Koninklijke Sterrenwacht (foto) in Membach, in Luik, zweeft al meer dan 8.000 dagen een vier gram zware bol. Vandaag heeft de bol, een supergeleidende zwaartekrachtmeter of gravimeter, een dubbel wereldrecord gebroken. 

De Belgische cryogene gravimeter zweeft er intussen al 22 jaar en 45 dagen, of 8.081 dagen, en het is ook "voor zover bekend de langste levitatie van een supergeleidend object in een magnetisch veld", aldus de Sterrenwacht  in een persbericht. De metingen van de bol worden nog altijd gebruikt voor meerdere onderzoeksprojecten, "en we hopen dat het instrument nog vele jaren zal voortwerken".

Het magnetisch veld wordt geproduceerd door een continue elektrische stroom, die in 1995 in supergeleidende spoelen geïnjecteerd werd en sindsdien altijd is blijven circuleren. De wetenschappers erkennen dat dit record "niet van fundamenteel belang is voor de vastestoffysica", omdat het niet strijdig is met de bestaande kennis over continue elektrische stromen, maar het verdient wel een plaatsje in een "rariteitenkabinet", klinkt het. In het tijdschrift van de Amerikaanse Geofysische Vereniging (AGU) verschijnt binnenkort een artikel over dit record.  

De metingen van de bol zijn van belang voor de geofysica. "Ze geven een nauwkeurig beeld van de nog weinig bekende langetermijnvariaties van de zwaartekracht, veroorzaakt door langzame tektonische bewegingen of klimatologische veranderingen. Ze zijn daarnaast ook belangrijk om de invloed van de waterkringloop op de zwaartekracht te bestuderen."

E. Coveliers & Koninklijke Sterrewacht