Meest recent

    IAA-CSIC/UHU

    Enorme ring rond dwergplaneet Haumea ontdekt

    70 kilometer dik en met een omtrek van meer dan 4.000 kilometer. Rond de dwergplaneet Haumea is een enorme ring ontdekt. En dat voor een planeet die amper even groot is als Pluto. Het is voor het eerst dat astronomen een ring ontdekken bij een dwergplaneet in ons zonnestelsel.

    Tot nu toe waren er in ons zonnestelsel enkel ringen waargenomen rond de reusachtige planeten, zoals Saturnus, en bij twee kleine asteroïden. Maar astronomen van het Institute of Astrophysics in Andalusië (Spanje) hebben nu een ring ontdekt rond de dwergplaneet Haumea. Hun ontdekking is gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift “Nature”.

    Op 21 januari van dit jaar observeerden de astronomen hoe Haumea een verafgelegen ster passeerde. Dat deden ze met 12 telescopen vanuit 10 verschillende Europese landen. Doordat Haumea het licht van de ster even afdekte, zoals bij een zonsverduistering, konden astronomen allerlei metingen maken van de grootte, vorm en dichtheid van de planeet. Tot hun verrassing ontdekten ze zo ook een enorme ring rond Haumea. 

    Planeet met eigenaardige vorm

    Haumea kreeg haar naam in 2008 en is vernoemd naar een Hawaïaanse vruchtbaarheidsgodin. Het is één van de vijf rotsachtige, ijzige dwergplaneten die in een uithoek van ons zonnestelsel rondzweven. Net zoals Pluto maakt Haumea deel uit van de Kuipergordel, een gordel van vele miljarden komeetachtige objecten die voorbij de baan van Neptunus ligt. Haumea heeft een opvallende vorm. Doordat de planeet in minder dan 4 uur volledig rond haar as draait, heeft ze de vorm van een rugbybal gekregen. Vergelijk het met een met water gevulde ballon die snel ronddraait. 

    Hoe Haumea aan haar ring is geraakt, is nog niet helemaal duidelijk. Maar het kan er volgens de astronomen wel op wijzen dat er veel vaker ringen kunnen voorkomen dan oorspronkelijk gedacht. Uit hun bevindingen is verder ook gebleken dat Haumea groter is dan eerst gedacht en dat de planeet geen atmosfeer heeft.