Spitsmuis krimpt om winter te overleven

Dieren hebben elk hun eigen manier om de winter door te komen. Sommige houden gewoon een lange winterslaap, andere krimpen om energie te sparen. Dat laatste is het geval bij de spitsmuis, hebben biologen ontdekt.  

Dat spitsmuizen in de winter kleinere kopjes hebben, was wetenschappers al eerder opgevallen. Biologen van het Duitse Max Planck Instituut hebben nu achterhaald dat de dieren in de winter effectief krimpen. Hun kopje, inclusief de schedel, zou tot 15 procent kleiner worden om in de lente weer aan te groeien. 

Onder de scanner

Om de diertjes te kunnen meten, hadden de biologen in verschillende seizoenen vallen uitgezet. De gevangen exemplaren werden in het laboratorium verdoofd, gewogen en onder de scanner gelegd. Ze kregen ook een microchip ingeplant, zodat de biologen ze bij een volgende vangst konden herkennen en opnieuw konden meten. Zo konden de biologen vaststellen hoe het lichaam van de diertjes in de loop van het jaar veranderde.       

De winter is een doods seizoen waarin er voor spitsmuizen weinig te beleven valt

Niet alleen het kopje leek in de winter te krimpen, ook de organen deden dat, net als de ruggengraat. De biologen vermoeden dat de diertjes zichzelf kleiner maken om energie te besparen. Spitsmuizen hebben een snelwerkend metabolisme waardoor ze veel energie verbruiken en dus veel voedsel nodig hebben. In de winter is dat voedsel schaars. Door zich kleiner te maken hebben ze minder voedsel nodig en vergroten hun kansen om te overleven.    

30 procent minder hersenen

Opvallend is dat ook de hersenen van spitsmuizen in de winter krimpen, met wel 30 procent. De biologen van het Max Planck Instituut onderzoeken nu of dat krimpen van de hersenen gepaard gaat met cognitieve stoornissen - hersenfuncties die wegvallen. Op zich hoeft dat volgens de biologen geen probleem te zijn. De winter is namelijk een doods seizoen waarin er voor spitsmuizen weinig te beleven valt, en waarin ze dus ook minder alert hoeven te zijn.   

Meest gelezen