Oude Papoea-schedel is mogelijk oudste bekende slachtoffer van tsunami

Een oude menselijke schedel die ontdekt is in Papoea Nieuw-Guinea, behoort mogelijk toe aan het oudste slachtoffer van een tsunami dat we kennen. Dat blijkt uit een nieuw onderzoek naar de sedimenten waarin de schedel werd gevonden. Mogelijk moeten ook andere vondsten uit kustgebieden opnieuw bekeken worden. 

De schedel werd in 1929 gevonden in de buurt van de stad Aitape, en werd oorspronkelijk toegeschreven aan de soort Homo erectus, een voorouder van de mens. De schedel speelde 25 jaar lang een belangrijke rol in de discussies over de oorsprong van de  mens in Australazië, tot een nieuwe, meer betrouwbare radiokoolstofdatering uitwees dat de schedel slechts 6.000 jaar oud was, en dus toebehoorde aan een moderne mens. 

Een internationaal team van onderzoekers zegt nu in een nieuwe studie dat de plaats waar de schedel gevonden is, ooit een lagune aan de kust was, die zo'n 6.000 jaar geleden getroffen werd door een tsunami. En de onderzoekers geloven dat de schedel toebehoord heeft aan iemand die omgekomen is in de tsunami. Dat zou hem het oudste slachtoffer van een tsunami maken, dat we tot nu toe kennen.  

De schedel en de vindplaats op Papoea Nieuw-Guinea. De oranje stippellijn op de onderste kaart duidt aan waar zo'n 6.000 tot 7.000 jaar geleden de kustlijn zich bevond. (Illustraties: J.Goff et  al. in Plos ONE 12 (10).)

Sedimenten

Het team deed zijn ontdekking nadat het sedimenten uit het gebied vergeleken had met aarde van een nabijgelegen regio, die in 1998 getroffen werd door een verwoestende tsunami.

In het kader van het onderzoek werden de grootte van de korrels in de sedimenten, en de samenstelling van de sedimenten waarin de schedel gevonden werd, onderzocht. In de sedimenten vonden de onderzoekers microscopische organismen uit de zee, die ook gevonden werden na de tsunami uit 1998, die meer dan 2.000 mensenlevens eiste.  De onderzoekers voerden ook opnieuw een radiokoolstofdatering uit, die bevestigde dat de schedel zo'n 6.000 jaar oud was.

"Hoewel de beenderen goed bestudeerd waren, had men tot nu toe weinig aandacht besteed aan de sedimenten waarin ze gevonden waren", zei professor James Goff aan de BBC. De geoloog James Goff is de belangrijkste auteur van de nieuwe studie, en ereprofessor Tsunami-onderzoek aan de University of New South Wales in Australië.

De "geografische overeenkomsten" tussen de sedimenten tonen aan dat mensen in het gebied al duizende jaren tsunami's meemaken, zo zei hij.

"We komen tot de conclusie dat deze persoon die hier zo lang geleden gestorven is, waarschijnlijk het oudste bekende slachtoffer van een tsunami ter wereld is", zo zei Goff. De onderzoekers geven echter wel toe dat het ook mogelijk is dat de persoon gestorven is en begraven werd, net voor de tsunami toesloeg. 

De onderzoekers zeggen dat hun bevindingen de vraag oproepen of andere archelogische ontdekkingen uit kustgebieden ook niet opnieuw bekeken moeten worden. De nieuwe studie is gepubliceerd in het online magazine Plos ONE.  

Meest gelezen