Copyright 2017 The Associated Press. All rights reserved.

"Grootste bestelling ooit voor Airbus? Voor ons is dit champagne"

De bestelling ter waarde van bijna 49,5 miljard dollar (42 miljard euro) bij vliegbouwer Airbus is ook goed nieuws voor de Belgische toeleveranciers. "Airbus geldt als belangrijkste klant voor de drie grootste spelers in België", zegt Ivan Remels, commercieel directeur bij onderdelenbouwer ASCO in Zaventem.

Bij ASCO werken meer dan 1.000 mensen. Het bedrijf ontwikkelt en produceert ophangpunten voor motoren en maak onderdelen voor de vleugels. Andere grote spelers zijn Barco en Sonaca. Daarnaast telt de sector in ons land ook 60 tot 80 kleinere bedrijven, niet zelden start-ups.

"De bestelling is als champagne voor de sector", zegt Ivan Remels. Het commerciële succes van een vliegtuig heeft verregaande gevolgen voor toeleveranciers. "Het gaat om contracten van lange duur. Het duurt ongeveer 7 jaar om een toestel te ontwikkelen. Daarna wordt het 30 jaar gebouwd en nadien is er nog eens 30 jaar onderhoud."

Democratisering

Remels verwacht dat de markt voor commerciële vliegtuigen de komende 20 jaar nog zal groeien. Onder meer door het succes van prijsvechters als Wizz Air, Volaris, JetSMART en Frontier Airlines, de vier maatschappijen voor wie de nieuwe Airbus-toestellen bedoeld zijn.

Een tweede reden voor de groei is dat vliegreizen almaar toegankelijker worden. Die democratisering, die jaren geleden al is ingezet in Europa, zet zich nu voort in landen als China en India. Mede onder impuls van de almaar grotere middenklasse in die landen.

Vliegtuigen uit Rusland of China zullen Airbus en Boeing niet direct van de markt drijven.

Ivan Remels, commercieel directeur ASCO

Nieuwe markten lokken nieuwe spelers. Maar Remels ziet geen gevaar voor de gevestige waarden. "In de markt van commerciële vliegtuigen met meer dan 130 plaatsen, bieden maar twee constructeurs toestellen aan die voldoen aan alle voorwaarden en certificaties: Airbus en Boeing."

De grote bestelling bij Airbus draait rond de A320neo en A321neo, toestellen die ze bij de constructeur uit Toulouse omschrijven als "single-aisle": twee rijen van drie stoelen, met daartussen een gang. De grote concurrent is de 737 MAX van Boeing, dat diezelfde categorie "narrow body" noemt.

Rusland en China gooien zich ook in de strijd als constructeur. Maar het ziet er niet naar uit dat de Russische Irkut MS-21 en de Chinese Comac 919 veel marktaandeel gaan afsnoepen. Bovendien hebben Airbus en Boeing al een stevige positie ingenomen op de Chinese markt.

Seattle of Toulouse?

Om het succes vol te houden, moet Airbus zijn pijlen dus blijven richten op Boeing. Beide bedrijven maken naast "single-aisle" of "narrow body" ook "twin aisle" en "wide body" vliegtuigen, voor de lange afstand. En waar Airbus met de A320 en A321 dominant is, doet Boeing het bij de jumbo's met de 767, 777 en 787 beter dan zijn concurrent met de A330, A350 en A380.

Dat laatste toestel - de A380 - is voor de vliegtuigbouwer uit Toulouse een moeilijk geval. De gigant neemt vlot ruim 500 passagiers mee, maar kan bij luchtvaartmaatschappijen op weinig interesse rekenen. Belangstelling komt er hoofdzakelijk uit het Midden-Oosten, waar Emirates, Etihad en Qatar Airway grote afnemers zijn.

Airbus is op het luchtvaartsalon van Dubai - waar de megadeal voor de single-aisle toestellen is afgesloten - naarstig op zoek naar nieuw afnemers voor de superjumbo. Het bedrijf kijkt daarvoor naar Emirates, dat onlangs zijn honderdste A380 in ontvangst nam. In ruil voor een bestelling eist de regering in Dubai wel dat Airbus het toestel nog blijft bouwen tot minstens 2032.

Late leveringen

Niet alleen de A380 geeft Airbus kopzorgen. Het bedrijf biedt voor zijn A320 en A321 twee nieuwe motoren aan (neo = new engine option), die zuiniger zijn en minder geluid produceren dan de vroegere motoren. Een belangrijke troef bij de verkoop. Maar één van de leveranciers - Pratt & Whitney - slaagt er niet in om tijdig te leveren. En de vertragingen wegen op de winst van Airbus.

"Het onderhoudsnetwerk van luchtvaartmaatschappijen is afgestemd op bepaalde types motoren", verduidelijkt Remels. "Ze kunnen niet zomaar voor die andere motoren kiezen." De nieuwe megadeal van 430 toestellen verzacht alvast de pijn.

De grootste luchtvaartbeurzen zijn die van Le Bourget, in Frankrijk, en Farnborough, in Groot-Brittannië. Dat de deal gesloten werd in Dubai is des te opmerkelijker. Kenners suggereren dat dit het werk is van John Leahy (rechts op de foto bovenaan), de topverkoper van Airbus, die nog één keer zijn kunnen bewijst voor hij eind dit jaar met pensioen gaat.