Meest recent

    Sommige mensen hebben tot 50 keer minder bacteriën in hun darmen

    Sommige mensen hebben veel minder bacteriën in hun darmen dan gemiddeld. Dat blijkt uit nieuw onderzoek van het Vlaams Darmflora Project. Ook opvallend: veel patiënten met de ziekte van Crohn hebben weinig bacteriën in hun darmen.

    100.000 miljard, zoveel bacteriën leven in een gemiddelde menselijke darm. Die darmbacteriën zijn erg belangrijk voor onze gezondheid. Ze spelen onder andere een rol bij de werking van ons immuunsysteem en bij het verteren van voedsel. Verstoringen van de darmflora worden gelinkt aan tal van aandoeningen, van Clostridium-infecties tot depressie en zelfs Parkinson.  

    Uit onderzoek van professor Jeroen Raes (KULeuven) blijkt nu dat sommige mensen tot vijftig keer minder bacteriën in hun darmen hebben dan de gemiddelde mens. ‘Slechts’ 2000 miljard, dus. Nog altijd duizelingwekkend veel, maar statistisch gezien een enorm verschil. En dat verschil zou wel eens grote gevolgen kunnen hebben voor hun gezondheid.

    Een schatkamer vol stoelgang

    Jeroen Raes is één van de bezielers van het Vlaams Darmflora Project. Dat onderzoekt welke factoren onze darmflora beïnvloeden. Zo’n 5.000 Vlamingen verzamelen daarvoor regelmatig thuis een stoelgangstaal. Dat staal belandt vervolgens in een labo aan de KULeuven, waar het geanalyseerd wordt. Het Darmflora Project is de voorbije jaren uitgegroeid tot één van de grootste stoelgang-databanken ter wereld.  

    Die schatkamer vol stoelgang begint stilaan zijn geheimen prijs te geven. Zo bleek in het verleden al dat de darmflora van de meeste mensen ruwweg kan opgedeeld worden in drie verschillende darmflora-types, ook wel ‘enterotypes’ genoemd. Ook bleek dat het gebruik van medicijnen - vooral antibiotica - de darmflora langdurig kan verstoren. Er werden ook al verbanden gezien tussen de consumptie van bijvoorbeeld zwarte chocolade en de aanwezigheid van bepaalde bacteriën.  

    Bacteriën tellen

    Vandaag publiceren wetenschappers van het Darmflora Project een nieuw artikel in het prestigieuze tijdschrift Nature. “We hebben een techniek ontwikkeld, waarmee we het het totaal aantal bacteriën in een stoelgangstaal kunnen tellen,” zegt Jeroen Raes. “Het klinkt misschien vreemd, maar tot nu toe werd dat totale aantal nooit geteld. We telden enkel relatieve hoeveelheden, nooit het totaal aantal bacteriën. Dankzij onze nieuwe techniek kan dat nu wél.”

    De nieuwe techniek werd ondertussen al toegepast op de stoelgangstalen van het Vlaams Darmflora Project. Dat zorgt voor voor merkwaardige nieuwe inzichten. Zo blijkt dus dat sommige stoelgangstalen bijzonder weinig bacteriën bevatten, tot wel vijftig keer minder dan bij een doorsnee persoon.  

    “We denken dat we een nieuw darmflora-type op het spoor zijn,” zegt Raes. “Een type dat dus gekenmerkt wordt door veel minder bacteriën. En, ook opvallend: vooral soorten die gelinkt worden aan een gezonde darmflora zijn bij deze mensen minder talrijk aanwezig.“

    Het nieuwe darmflora-type blijkt opvallend vaak voor te komen bij Crohn-patiënten. Ook dat is opmerkelijk, want de oorzaak van Crohn is nog altijd niet helemaal duidelijk. Erfelijke en omgevingsfactoren spelen een rol, maar mogelijk is er dus ook een link met de de hoeveelheid bacteriën in de darm. “Het komt er nu op aan te bepalen of dit darmflora-type de ontwikkeling van ziektes als Crohn in de hand werkt. En indien dat het geval is: wat we daar dan tegen kunnen doen.”

    Gezonde darmflora

    Het onderzoek is ook baanbrekend om een andere reden. Wetenschappers zoeken al jaren naar de kenmerken van een gezonde darmflora. Tot nu toe werd vooral diversiteit gezien als typerend voor een normale, gezonde flora. Gezonde darmflora zou dus veel verschillende bacteriesoorten bevatten, ongezonde flora minder. “Dat klinkt mooi en aannemelijk, maar de werkelijkheid is veel complexer,” zegt Raes. “Hogere diversiteit is lang niet altijd gelinkt aan positieve dingen. Meer diversiteit is niet noodzakelijk beter.”

    Ook de hoeveelheid bacteriën blijkt dus belangrijk. En dat we die hoeveelheid nu kunnen tellen, zal in de toekomst leiden tot nieuwe ontdekkingen. Mogelijk zijn behalve Crohn nog andere ziektes te linken aan een minderde hoeveelheid bacteriën in de darmen. “Daarover kan ik op dit moment nog niet veel vertellen,” zegt Raes. “Alleen dat we verder zoeken. En dat we nog meer ontdekkingen hopen te doen."

    Ondertussen is er alvast veel interesse voor de nieuwe techniek. "We denken echt dat die nieuwe techniek een belangrijke doorbraak betekent in het darmflora-onderzoek."