Video player inladen ...

"Binnen tien jaar zullen we mails kunnen sturen gewoon door er aan te denken"

Hij wordt weleens "de vader van de iPad" genoemd, maar zoveel eer wil deze West-Vlaming zich niet toeschrijven. Feit is dat professor Jan Rabaey al 3 decennia baanbrekend onderzoek doet aan de vermaarde Berkeley universiteit in de Amerikaanse staat Californië. Volgens hem zullen mens en machine op termijn naar mekaar groeien.

Professor Jan Rabaey trok begin jaren 80, na zijn doctoraat aan de KU Leuven, naar de Verenigde Staten en is nooit teruggekeerd. Hij doet daar fundamenteel onderzoek aan de Berkeley universiteit, samen met Stanford en MIT de meest prestigieuze universiteiten van de VS. Berkeley ligt op een boogscheut van Sillicon Valley.

Video player inladen ...

Waarom is hij daar gebleven? "Als je ooit in Sillicon Valley bent geweest, begrijp je de aantrekkingskracht. De mogelijkheden op vlak van technologie lijken daar onbeperkt. Daar komen fundamenteel onderzoek, industrie en kapitaal samen. Iedereen is daar heel gedreven en bezig met technologie."

Is de Infopad de voorloper van de iPad?

Rabaey stond met zijn Infopad aan de wieg van de iPad. Niet dat Steve Jobs met zijn ontwerp is gaan lopen. Maar in die periode, en we spreken begin jaren 90, waren verschillende technologiebedrijven de mogelijkheden van een draagbaar toestel aan het testen. "Apple had de Newton, die niet echt een succes was. Ik was toen een manier aan het bedenken om een draadloos netwerk op te zetten tussen verschillende toestellen", zegt Rabaey. Dan kwam de bedenking. "Stel dat u die verbinding hebt, dan moet je een toestel hebben om de informatie te krijgen. En zo zag de Infopad het levenslicht."

Video player inladen ...

Vond hij het dan niet erg dat Steve Jobs hem nooit gebeld heeft? "Steve Jobs belt nooit", zegt hij lachend. "Ik wil dingen onderzoeken. De eerste stappen zetten. Trouwens uit ons eerste experiment zijn er een aantal start-ups ontstaan."

Eenmaal de Infopad achter de rug was, was Rabaey al aan het broeden op een nieuw idee, en zo is hij meer en meer gaan denken over de verhouding tussen mens en technologie.

De menselijke tablet

"Ik geloof dat we op termijn op een andere manier met elkaar zullen interageren. De smartphones en tablets zullen uit elkaar vallen. Waarom alle toepassingen in één toestel stoppen. U kan ook die uit elkaar halen en over het hele lichaam verspreiden", aldus de professor. Want volgens hem kunnen we vrijwel overal implantaten plaatsen die ons in staat zullen stellen om met de wereld te communiceren.

Want nu zijn er al de eerste toepassingen: zo kan je met de hulp van de Hololens Augmented Reality projecteren, de Pixel Buds van Google stellen ons in staat om gesprekken simultaan te vertalen.

Video player inladen ...

Terminator of C-3PO?

Rabaey vindt dat we altijd moeten nadenken over de gevolgen van technologie. Want iedereen heeft het beeld van de robots en cyborgs die de planeet overnemen. Rabaey vindt dat een zeer belangrijke discussie. Wetenschappers willen altijd vooruitgaan, vooral als ze van grote technologiebedrijven en durfkapitalisten de middelen krijgen.

"Elke technologie heeft voor- en nadelen. We moeten onthouden dat we niet alles kunnen voorspellen. Maar we moeten daar wel rekening mee houden. En ik vind het ook goed dat die discussie er is."

Toch gelooft hij dat de mens en technologie op termijn naar elkaar zullen groeien. "We zullen op termijn een wereld hebben waar mens en robot meer en meer met elkaar verstrengeld zullen geraken."

"Je denkt aan een handeling, en de robot voert het uit"

Prof. Jan Rabaey

Technologie besturen met de hersenen

"Een van het meest ultieme is dat we interageren door signalen die vanuit onze hersenen worden gestuurd", zegt Rabaey. Dit zou dan gebeuren met de hulp van implantaten die verbonden zijn met onze hersenen. Rabaey heeft samen met andere onderzoekers het bedrijf "Cortera" opgericht. "Ik verwacht dat we binnen tien jaar met elkaar zullen communiceren via implantaten in onze hersenen."

Daarnaast heeft Elon Musk een gelijkaardig bedrijf, "Neuralink", opgericht. "Een aantal van mijn studenten zijn daar intussen aan de slag." 

Video player inladen ...

"Maar het heeft ook een keerzijde. Wat als er iemand uw hersenen hackt. Dat zijn risico's waar we met z'n allen over moeten nadenken. Exploratie zal sowieso gebeuren, we moeten die mogelijkheden onderzoeken, maar we moeten ook naar de gevaren kijken."

Hij denkt dat er ook medische toepassingen zijn voor hersenimplantaten. "We kunnen bijvoorbeeld op termijn iemand een prothese helpen besturen door de hersenen. Iets wat we intuïtief met onze armen doen. Of we kunnen iemand die verlamd is, terug helpen stappen."

Daarnaast zullen we op termijn ook robots kunnen besturen door signalen uit te sturen vanuit onze hersenen. "Je denkt aan een handeling, en de robot voert het uit."

Sillicon Valley is een smeltkroes van ideeën

Video player inladen ...

In Sillicon Valley komen drie werelden samen: de universiteiten doen aan fundamenteel onderzoek, de grote technologiebedrijven zoals Apple of Google die er hun hoofdkwartier hebben, en investeringsbedrijven die op zoek zijn naar "the next big thing".

"Maar niet alleen dat maakt het zo interessant", zegt Rabaey. "Bijna elke dag worden er hier en daar interessante conferenties en congressen georganiseerd. De ideale plek om ideeën te laten kiemen. En hoe wilder ze zijn, hoe beter."

Hij ziet zichzelf niet ergens anders werken. "Heel dat wereldje van positief denken, en het feit dat alles mogelijk lijkt, trekt me enorm aan."